CONTANDO LA HISTORIA: DEO GRATIAS Por Billie McTernan

De pie en un estudio con poca luz, Kate Tamakloe está tratando de recordar dónde vio por última vez la foto de un mayor que sirvió en el ejército de Ghana. Mientras lo hace, miro a través de los marcos de las paredes a rostros de un año; algunos son reconocibles, otros no. Estudiar imágenes recuerda a abrir una cápsula del tiempo o un viejo cofre familiar lleno de imágenes y recuerdos que se desvanecen.

Boletín de AA 2017 Feb19 Deo1Un durbar del James Town Mantse Nii Kojo Ababio IV, con administradores británicos. Imagen cortesía de Deo Gratias Studio, Kate Tamakloe (nacida como Bruce-Vanderpuije).

Sobre el escritorio de la Sra. Tamakloe hay una foto de la Convención de United Gold Coast (UGCC): el partido político que buscó independizarse de los británicos después de la Segunda Guerra Mundial. Los seis grandes - JB Danquah, Ebenezer Ako-Adjei, Emmanuel Obetsebi-Lamptey, Edward Akufo-Addo, William Ofori-Atta, Kwame Nkrumah y otros miembros ejecutivos de UGCC están parados detrás y sentados junto a un oficial colonial que se sienta al frente y al centro. La fotografía se duplica como símbolo de optimismo y fatalidad; Nkrumah dejaría el partido en 1949, solo dos años después de unirse. En otra fotografía, un gerente blanco sonriente se sienta entre su personal negro. Junto a esto hay una foto de recién casados ​​con cara de po, vestidos de punta en blanco con atuendos formales europeos. Frente a ellos, un jefe y su familia posan con ropa tradicional.

Estamos en el estudio fotográfico Deo Gratias en James Town, Accra, el más antiguo de su tipo en la ciudad. Establecido por el abuelo de Tamakloe, James Koblah Bruce-Vanderpuije, en 1922, se ganó la reputación de documentar eventos clave en la historia del país. La ciudad costera de Ga-Mashie, en el centro de Old Accra, donde la ciudad se desarrolló por primera vez, tiene un pasado lleno de acontecimientos que involucró la migración regional entrante, el comercio de esclavos y el asentamiento europeo. “Los Vanderpuijes eran fundamentales para el entorno social de James Town”, dijo el historiador y arquitecto Nat Nunoo Amarteifio. Una familia adinerada con propiedades en la ciudad y en el área más amplia de Accra, los Vanderpuijes habían sido durante mucho tiempo parte de la alta sociedad de Accra.

Boletín de AA 2017 Feb19 Deo4Calle principal con el faro a la vista, niños de la escuela real marchando por la calle. Imagen cortesía de Deo Gratias Studio y Kate Tamakloe (nacida Bruce-Vanderpuije).

Bajo el paternalismo del imperialismo y el colonialismo, los británicos se vieron obligados a brindar educación al estilo occidental a un número limitado de africanos para que sirvieran de intermediarios en su administración. Cuando estos graduados regresaron, regresaron con todas las expectativas de estar junto a los europeos en el orden jerárquico del poder. Surgió una nueva élite africana, que se diferenciaba de las posiciones que ocupaban los jefes y gobernantes tradicionales.

En 1877, la administración colonial británica transfirió la capital de Gold Coast de Cape Coast a Accra, estableciendo la ciudad como la piedra angular del comercio y la gobernanza del país. Cuando JK Bruce-Vanderpuije nació en 1899, su James Town era una parte integral de estas actividades. “Fue un período en el que la sociedad se definía a sí misma por las nuevas oportunidades, las nuevas estructuras de poder”, dice Amarteifio. Desde logias masónicas hasta boy scouts, el ejército y la iglesia, JK Bruce-Vanderpuije se mantuvo ocupado proporcionando a estas asociaciones recién desarrolladas evidencia de sus transformaciones sociales.

Boletín de AA 2017 Feb19 Deo3Accra Lawn Tennis Club ca 1940. Imagen cortesía de Deo Gratias Studio y Kate Tamakloe (nacida Bruce-Vanderpuije).

“Deo Gratias surgió porque de repente hubo grupos que luchaban por el poder”, afirma Amarteifio. "Deo Gratias hizo una crónica de su vida". Como una línea de tiempo que se extiende a través de generaciones y épocas, las imágenes de JK Bruce-Vanderpuije también dan un vistazo a la dinámica racialmente mixta menos conocida de Accra en ese momento. Varias fotografías muestran a migrantes libaneses e indios que se habían trasladado a Gold Coast para establecer negocios y comercio, y los retratos de sus hijos y familias forman parte del archivo Deo Gratias.

"La fotografía en ese momento era mucho más un indicador de su rango social que lo que es hoy", informa Amarteifio, "Deo Gratias ocupaba un espacio en particular en un momento particular e hizo un muy buen trabajo".

JK Bruce-Vanderpuije estuvo bajo la tutela del fotógrafo JAC Holm durante tres años. Para cuando abrió la tienda, muchas de las familias de clase media (incluida la suya) que habían vivido en James Town ya se habían decantado a los suburbios de Adabraka y Asylum Down una década antes, a principios de siglo, pero la El área continuó prosperando como parte del distrito comercial central de la ciudad.

Boletín de AA 2017 Feb19 Deo5Logia masónica, "Good Templars" ca 1930. Imágenes cortesía de Deo Gratias Studio y Kate Tamakloe (nacida Bruce-Vanderpuije).

En 1928 la marea comenzó a cambiar cuando los británicos decidieron construir otro puerto más al oeste en Takoradi, donde podían extraer minerales lucrativos directamente, sin pasar por Accra. Otro golpe al
El área vendría treinta años después cuando Nkrumah desarrolló el puerto de Tema aún más grande treinta kilómetros al este de Accra, llevándose consigo los restos del comercio marítimo del puerto de James Town. Aunque Accra como ciudad podía resistir los cambios, James Town ahora parecía poco atractivo para la vía comercial. Las empresas comenzaron a buscar en otra parte y también lo hizo el gobierno, paralizando nuevos desarrollos en James Town. Después de siglos de estar en el corazón de la ciudad, James Town se convirtió en una sombra de lo que era antes.

A pesar de los trastornos, JK Bruce-Vanderpuije siguió trabajando, pasando la noche ocasional en la habitación oscura. A medida que Ghana continuaba adquiriendo su propio valor, asumió más trabajo para las empresas, cubriendo sus lanzamientos de productos y ejercicios de cambio de marca. En la década de los 1970 la edad empezó a pasar factura y entregó la batuta a su hijo, Isaac Hudson Bruce-Vanderpuije, quien se hizo cargo de las innumerables placas de vidrio y negativos que se habían acumulado a lo largo de cincuenta años. IH Bruce-Vanderpuije también era un fotógrafo de formación y se fue de Ghana a Alemania con una beca para estudiar fotografía después de que Ghana finalmente se independizó con Kwame Nkrumah en 1957. Cuando él también comenzó a envejecer, comenzó a perder la vista, dejando a su hija Kate a cargo de continuar la tradición de preservar cuidadosamente el legado de su familia. En seis años, el estudio cumplirá cien años.

Dando un paseo por James Town, contemplando el encanto que queda de la arquitectura antigua, como el del Old Kingsway Building, no es tan difícil imaginar el esplendor del barrio en su antiguo clavel. En el estudio, la Sra. Tamakloe me muestra fotos del famoso faro. A su alrededor hay un camino despejado, vegetación, arbustos y setos. En estos días, tiene vista a los escombros del ahora demolido Sea View Hotel, otras estructuras icónicas también han quedado al descubierto.

Boletín de AA 2017 Feb19 Deo2Una familia libanesa, 1942. Imágenes cortesía de Deo Gratias Studio y Kate Tamakloe (nacida Bruce-Vanderpuije).

Mientras hablamos, un cliente entra para que le tomen una foto de pasaporte. "Eso es principalmente lo que hacemos ahora", afirma, "Fotografías de pasaporte y, a veces, las escuelas quieren que se tomen algunas fotografías si tienen un gran evento". Aunque la grandeza de las actividades diarias del estudio se ha disipado a lo largo de los años, Tamakloe tiene grandes planes y espera construir un segundo piso y establecer un espacio de exhibición permanente para la galería. “Estoy decidido a mostrarles a los ghaneses lo que hay aquí. Las personas también pueden identificar a algunas personas y familiares prominentes en estos
fotografías muy antiguas, así como lugares y festivales ”, dice. "Tal vez podamos contar una historia".

Una historia, en parte, de una ciudad que comenzó a orillas de este pequeño pueblo. Todos estos años después, a través de todos los cambios, empujones y tirones, James Town todavía está lleno de vida, una variedad diferente a la de su apogeo en Gold Coast, pero vibrante de celo. Los niños juegan anillos en todo el vecindario, las reuniones comunitarias se derraman en las calles. Los festivales de Ga-Mashie son de renombre mundial y atraen a multitudes de toda la ciudad, y a menudo de todos los mares, para presenciar la manifestación de la historia y la tradición en un entorno moderno.

"Me enorgullece decirle a la gente que soy de James Town y ellos dicen que estás seguro", se ríe, "y yo digo que está bien, déjame contarte la historia".

Billie A. McTernan es escritora y editora que cubre las artes, la cultura y los asuntos políticos en África, con un enfoque particular en África Occidental.