Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 de junio de 2014, de la serie Siria de Assad. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.

Siria: un conflicto explorado

ART AFRICA, número 09.

Solo en una pared hacia el final de 'Una lente sobre Siria', la exposición del periodista fotográfico ruso Sergey Ponomarev en el Museo Imperial de la Guerra (IWM) en Londres, fue una imagen tomada el 15 de junio de 2014 de un centro comercial en Homs, que el La etiqueta adjunta indicada se había construido pero nunca se abrió. Bajo una fina franja de cielo nocturno, una extensión gris de edificios ocupaba la mayor parte de la fotografía. Todas las paredes exteriores y ventanas habían sido bombardeadas, dejando un esqueleto de hormigón parcialmente derrumbado y cubierto de escombros. La única señal de presencia humana en este espacio de secuelas colgaba de parte de la ruina: una pancarta de tres pisos de largo que mostraba a un Bashar al Assad ondeando superpuesto sobre una bandera siria, anunciando su campaña para la reelección como presidente en una encuesta realizada ese mismo. mes. La pancarta también fue una señal de la exitosa campaña de su régimen para recuperar Homs del control rebelde, completada en mayo de 2014, poco antes de la visita de Ponomarev.

La siniestra ironía de la ubicación de este signo tanto de la 'victoria' como de la falsa democracia en un entorno de destrucción tan total, con historias de brutalidad, muerte y exilio implícitas, hizo que la fotografía destacara. Ponomarev y sus colaboradores curatoriales intensificaron este efecto al convertirlo en un eje de la exposición, al final de una secuencia de 24 imágenes en color de gran formato de la vida en la Siria controlada por el gobierno e inmediatamente antes de una presentación de diapositivas llamada 'El Éxodo', que fue presentado en una galería de caja negra oscurecida. Esto incorporó 40 imágenes fijas de refugiados sirios tomadas principalmente en Grecia y los Balcanes con breves narrativas textuales de sus viajes.

Sergey Ponomarev, Lesbos, Grecia, 27 de julio de 2015, de la serie The Exodus. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.Sergey Ponomarev, Lesbos, Grecia, 27 de julio de 2015, de la serie El éxodo. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.

Ponomarev produjo las imágenes en el programa para The New York Times, aprovechando su condición de ciudadano de uno de los principales aliados de Assad para obtener acceso a las partes de Siria controladas por el Estado. Pocos fotógrafos extranjeros han tenido un acceso tan alto. La exposición comenzó con una sala de imágenes de la vida "normal" que continuaba, a pesar de la guerra, en Damasco y otras ciudades bajo control del gobierno. Estos reflejaban la diversidad religiosa de Siria, aunque no sus disparidades económicas. Las fotografías mostraban a personas de clase media en espacios sociales ordenados: adorando en la iglesia, congregándose en cafés burgueses, comprando, todo lo cual podría funcionar fácilmente para reforzar el reclamo de legitimidad del régimen. Pero al pasar a la segunda y tercera habitaciones, quedó claro que Ponomarev tenía la intención de socavar esa narrativa. La presencia de violencia en forma de destrucción física se trasladó gradualmente desde fuera de las imágenes, hacia la periferia, hacia el centro a medida que la presencia física de las personas en las fotografías se movía en la dirección opuesta. culminando en la fotografía descrita anteriormente, con su efecto de secuela y ausencia humana. Lo que se fusionó, en el efecto testimonial de las fotografías y los textos de las paredes que las acompañan (a menudo hablando con la propia voz de Ponomarev) fue una narrativa de escepticismo sobre las afirmaciones del régimen, que culminó en una presentación de diapositivas que invitaba al reconocimiento y la empatía por los refugiados, ya sea que huyeran de Assad, o ISIS, o grupos de oposición, o todo el cúmulo de facciones y patrocinadores externos involucrados en una guerra compleja e intratable.

La empatía, la simpatía y el compromiso para comprender el complejo de causas y efectos de la guerra en Siria son, obviamente, cosas diferentes. En el discurso público británico sobre esta catástrofe humana en curso, estas cualidades han aumentado y disminuido, un proceso que parece inseparable de cómo sus víctimas se hacen visibles en imágenes fotográficas. Cuando en 2015 circularon imágenes del ahogado Alan Kurdi, de tres años, incluso el periódico reflexivamente racista El Daily Mail rompió, breve e hipócritamente, de etiquetar a los refugiados sirios como potenciales cripto-yihadistas para reconocer el estado desesperado que los impulsaba a huir. Una imagen desgarradora de un niño muerto es difícil de analizar de otra manera. Las fotografías de Ponomarev contaron historias más complicadas y reforzaron (aunque para una audiencia más limitada) un conjunto más complejo de narrativas sobre Siria, sin duda útil en un momento en que Gran Bretaña está atravesando un paroxismo prolongado de insularidad, cuyos efectos políticos incluyen una sensación de insularidad relativamente extendida. negación de la responsabilidad del país de ayudar a los refugiados.

Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 de junio de 2014, de la serie Siria de Assad. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 de junio de 2014, de la serie Siria de Assad. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.

Junto a la muestra de Ponomarev había otra pequeña exposición, "Siria: Historia de un conflicto". Comisariada por el erudito en política Christopher Philips, giró en torno a una presentación multimedia de ocho minutos en múltiples pantallas, dando un relato de la guerra y su trasfondo histórico utilizando diagramas y material de archivo. La instalación fusionó una estética de reportaje documental, completa con voz en off y música de fondo siniestra, con efectos ligeramente dudosos diseñados para hacer referencia a vidrios rotos y quemaduras. Esto se complementó con un puñado de objetos (incluido el modelo de una bomba de barril) y una serie de paneles con perfiles de sirios particulares afectados por la guerra. Estos se encargaron de lograr un equilibrio demográfico y político en línea con el punto principal de la exposición, que la guerra en Siria es ante todo una "guerra de narrativas".

Los museos de historia social son instituciones estructuradas en torno a la narrativa. En el caso de IWM, su historia fundamental se refiere a la Primera Guerra Mundial. El museo comenzó a recopilar objetos e historias de la Primera Guerra Mundial en 1917, basándose en el reconocimiento de que la guerra en curso en ese momento representaba un nuevo paradigma de conflicto en escala, complejidad, tecnología y la medida en que repercutía en el frente interno, incluso en el Imperio. El mandato del museo se amplió más tarde para cubrir la Segunda Guerra Mundial (tiene una poderosa galería sobre el Holocausto) y los conflictos armados posteriores que involucran a Gran Bretaña. A pesar de su nombre, el IWM casi no tiene nada que decir sobre las guerras de la frontera colonial, la expropiación imperial de tierras y el genocidio, o las luchas de liberación. Caen fuera de su ámbito de mandato, ya que quedan fuera de la narrativa central de la historia "propia" de Gran Bretaña enseñada en sus escuelas y recirculada en su discurso sobre la identidad nacional.

Cualesquiera que sean las limitaciones de su mandato, el museo no rehuye contar otras historias sobre conflictos, especialmente a través de su programa contemporáneo. Estas exposiciones suelen ser audaces críticas, como la del artista Edmund Wilson Guerra de terror, también a la vista a mediados de 2017. 'Syria: A Conflict Explored' (bajo la cual se identificaron las dos exposiciones mencionadas anteriormente) lanzó una nueva línea de programación llamada Conflicto ahora, coincidiendo con el centenario del museo. Conflicto ahora parece diseñado para revivir el enfoque narrativo del museo, por mucho que funcione como un complemento rotatorio de las galerías permanentes mejor visitadas. Juntas, las dos exposiciones sobre Siria mostraron una disposición admirable para hacer preguntas complejas sobre conflictos en curso sin ofrecer resúmenes sencillos, pero lo que es más importante, ayudaron a ampliar el sentido del museo de qué conflictos y qué historias de guerra son importantes para contar.

Edward McDonald-Toone es un académico centrado en la relación entre geopolítica, arte y museos. Actualmente investiga la representación de Oriente Medio y el mundo árabe en exposiciones de arte moderno y contemporáneo.

Sergey Ponomarev, Damasco, Siria, 24 de agosto de 2013, de la serie Assad's Syria. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.Sergey Ponomarev, Damasco, Siria, 24 de agosto de 2013, de la serie Siria de Assad. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.

Lea el editorial de ART AFRICA, número 09, aquí. Lea también un artículo que publicamos de Al Jazeera aquí.

IMAGEN DESTACADA: Sergey Ponomarev, Homs, Siria, 15 de junio de 2014, de la serie Siria de Assad. © Sergey Ponomarev, imagen cortesía de IWM.