Soy Zino Ari, Jefe del Pueblo Kara. 125 x 157 x 5.5 cm. Todas las imágenes cortesía del artista.

Robert Slingsby sobre su trabajo con las tribus del valle del río Omo

Hasta hace poco, la gente del valle del río Omo en Etiopía vivía en armonía con el mundo natural. El mayor desarrollo en el área ha cambiado drásticamente esto. La exposición de Robert Slingsby 'In / Dependence' busca rastrear su forma de vida que desaparece a manos de la modernización

Brendon Bell-Roberts: ¿Cuándo empezó a trabajar en el valle del río Omo y cómo fue que eligió trabajar allí?

Robert Slingsby: Mi trabajo se ha relacionado predominantemente con el arte y las tradiciones de las comunidades indígenas del sur de África. Al crecer en Ciudad del Cabo, encontré grabados rupestres geométricos y complejos de la gente de Nama, que despertaron mi imaginación. Su arte me inspiró un interés por las comunidades indígenas de África.

Soy Zino Ari, Jefe del Pueblo Kara. 125 x 157 x 5.5 cm. Todas las imágenes cortesía del artista.Soy Zino Ari, Jefe del Pueblo Kara. 125 x 157 x 5.5 cm. Todas las imágenes cortesía del artista.

He dedicado 30 años de trabajo de campo para desarrollar un archivo único, en términos de escala y muestra, centrándome en los grabados rupestres de Richtersveld que ocupan un remoto desierto cubierto de dolomitas, situado en la esquina noroeste de la provincia de Northern Cape en Sudáfrica. A lo largo de los años, no pude evitar notar la expansión y el impacto de la minería de diamantes a cielo abierto, la agricultura industrial y la propiedad privada de la tierra en la región. Muchos de estos desarrollos tuvieron lugar en tierras que no solo albergaban artefactos tradicionales Nama, sino también las propias comunidades Nama.

En 2012, estaba investigando el impacto de la agricultura industrial y la construcción de represas en comunidades indígenas como los Himba, en la región de Kunene, al norte de Namibia, donde fluye el río Kunene. A través de mi investigación, me enteré de la construcción de la presa Gibe en el sur del valle de Omo en Etiopía. Esta región es el hogar de las comunidades Mursi, Suri y Kara, cuyo arte y tradiciones son cada vez más reconocibles. Las mujeres Mursi practican la tradición de llevar placas labiales y los Kara se adornan con flores. Ese mismo año hice mi primer viaje al Valle de Omo.

Las comunidades de esta región han cultivado una vida en armonía con el río Omo, que desemboca en el lago Turkana en la frontera con Kenia. Las comunidades locales, que tradicionalmente son pastores, históricamente se han resistido al colonialismo, permitiendo que su forma de vida tradicional permanezca intacta, hasta hace poco.

Practican la escarificación corporal en ceremonias de ritos de paso con los patrones geométricos hechos permanentes en su piel que sirven como reflejos vivos y contemporáneos de representaciones similares hechas en otras regiones remotas de África. Estas marcas también se hacen eco de las de las comunidades indígenas tradicionales de todo el mundo. Este simbolismo universal surge de la sabiduría que ahora está amenazada y que podría olvidarse para siempre.

¡Visitar estas comunidades no sería posible sin el apoyo de un equipo de personas que son locales en el área y tienen experiencia en atravesarla! Viajo en un vehículo 4 × 4 con conductor, traductor, cocinera y mi esposa, Janis. Viajamos durante días, a menudo nos atascamos y acampamos juntos, conduciendo de aldea en aldea, conociendo a la gente de los Mursi, Suri y Kara. Al llegar a estos pueblos, es habitual compartir la comida. Es un reconocimiento de amistad, respeto y acogida que construye “vínculos de amistad”. Un vínculo de amistad puede entenderse como un espíritu de comunidad.

He visitado el Valle de Omo cuatro veces desde 2012. Al igual que mis experiencias en Richtersveld, a lo largo de los años visitando los mismos pueblos, he observado un cambio dramático en la vida de las comunidades locales. En mi primera visita, acampé en prósperos bosques tropicales habitados por una gran cantidad de monos, insectos y aves. En el segundo viaje, fui testigo de la destrucción de estos bosques. La tierra había sido arrendada por inversionistas extranjeros (predominantemente chinos) y se estaba despejando para construir plantaciones de caña de azúcar, alimentadas por el río Omo residente.

Estas fincas tienen acceso restringido 15 kilómetros antes de la entrada. Los aldeanos con los que normalmente me encontraría a lo largo del viaje se habían ido. Me dijeron que se habían "ido al campo". Este comentario dio lugar a dos de las obras de arte de mi exposición: El banco de madera tallado a mano, Ido a los campos, y la instalación fotográfica en lienzo de 17 metros de ancho, Brota la caña de azúcar y la gente se funde en la oscuridad.

Sin derechos formales sobre la tierra, a los lugareños se les roba el acceso al agua del río y el medio ambiente se ha desestabilizado debido a la destrucción de los bosques. Los aldeanos se ven obligados a recurrir a trabajar en las plantaciones de azúcar o emigrar a los barrios marginales urbanos en constante expansión de Etiopía para sobrevivir. Esta transición ha visto el desmantelamiento de estas comunidades que hasta ahora han conservado su independencia y han resistido al imperialismo.

Esta transición a la dependencia inspiró el título de mi última exposición: 'In / Dependence' en CIRCA Everard Reed, Johannesburgo, Sudáfrica, en marzo de 2019. Como en mis exposiciones anteriores dedicadas a la gente del valle de Omo, presenta grandes retratos dibujados en carbón. Sin embargo, en este programa, mi enfoque fue evocar una experiencia emocional y comunicar el impacto de la agricultura industrial en la región. El desarrollo de la infraestructura privada ha visto el logro del crecimiento económico en Etiopía, pero también ha obligado a personas que alguna vez fueron autosuficientes a realizar una transición abrupta a un medio monetario de subsistencia.

"El desarrollo de la infraestructura privada ha visto el logro del crecimiento económico en Etiopía, pero también ha obligado a personas que alguna vez fueron autosuficientes a hacer una transición abrupta a un medio monetario de subsistencia".

Su exposición es un comentario sobre el impacto del hombre y la manipulación del mundo natural para beneficio personal, económico y político. ¿Puede compartir algunas de sus ideas personales en este contexto?

La fuerza de las comunidades del Valle de Omo radica en su sinergia con la tierra y entre sí. La supervivencia ahora depende, no del ganado, el río y la familia, sino del dinero. Hoy en día, las mujeres Mursi venden placas labiales y posan para fotografías. El gabinete de la placa de labios muestra placas de labios producidas para el intercambio comercial por mujeres Mursi y Kara. Este ingreso sustenta su sustento y explica por qué las imágenes de las tribus del Valle de Omo se han vuelto cada vez más comunes. El gabinete consta de nueve estantes separados de hormigón vertido a mano y está sostenido por marcos de acero soldados. El gabinete está revestido de vidrio y tiene 10 metros de largo.

La imponente presencia de este trabajo llama la atención sobre la dislocación de una práctica tradicional definitoria, en un objeto de intercambio comercial. Como los Nama y los Himba, el futuro de estas personas es extremadamente precario. Creo que su vulnerabilidad expone las consecuencias humanas y ambientales de una búsqueda del desarrollo centrada en el producto interno bruto (PIB), que define nuestra época.

El gobierno etíope está comprometido con una ambiciosa agenda de desarrollo en un intento por mejorar la seguridad alimentaria de su población urbana densamente poblada y en constante expansión, pero la tierra rural se consume para impulsar esta agenda capitalista. La construcción de la presa Gibe III no tuvo en cuenta el impacto que este desarrollo tendría en las comunidades de pastores tradicionales, sin tener en cuenta su patrimonio y sin comprender el verdadero valor de esta tierra.

La caña de azúcar brota y la gente se derrite en la oscuridadLa caña de azúcar brota y la gente se derrite en la oscuridad

Háblanos de la exposición física y los diferentes elementos que componen las instalaciones y otras obras.

El diseño de 'In / Dependence' incluye una instalación central, El gabinete de la placa de labios. El Gabinete representa una presa, un bloqueo, un embalse y cuestiona la legitimidad de los museos y colecciones. Las paredes circundantes representan secuencialmente aspectos definitorios de la transición a la dependencia. Uno entra a la exposición bajo la mirada perspicaz de la realeza Kara: Yo soy zino ari es un retrato al carboncillo del Jefe de Kara. Las esculturas que rodean el gabinete representan cada una los impactos de un desarrollo agrícola industrial abrupto, como River blind, una escultura de bronce con boca de terrón de azúcar.

Las placas de labios son un emblema constante en la obra, como se ve en El corte, una placa de labio de 2 metros de altura, realizada mediante enrollado de madera contrachapada, reforzada con láminas de aluminio y pintada. Son un componente del rito de pasaje a la condición de mujer para las mujeres Mursi y siguen siendo objetos exclusivos de las mujeres. En los platos, se pintan líneas finas y puntos con ocre rojo y tiza, formando patrones geométricos. Algunas placas están perforadas. Cada uno es único. Considerar la autenticidad etnográfica de estas placas es una discusión convincente; lo que es innegable es que son obras notables de arte contemporáneo. Portátiles y rastreables, contribuyen a la diversidad del arte contemporáneo que emerge del continente africano.

Imágenes de instalación de 'In / Dependance' mostrando The Lip Plate Cabinet.Imágenes de instalación de la exhibición 'In / Dependance' El gabinete de la placa de labios.

El lienzo fotográfico que cuelga que recubre la pared representa a una comunidad Mursi, los miembros restantes de una aldea entera, que alguna vez contó con cientos de personas. A sus pies se encuentran más de mil flores amarillas de vidrio hechas a mano. Estas flores fueron producidas en China a través de una colaboración con un artista del vidrio chino. Entre las flores hay 18 'espinas del diablo' de bronce de gran tamaño. El florecimiento del desarrollo chino se yuxtapone a una tierra espinosa de pueblos desolados y áridos.

En la pared opuesta, los jóvenes Kara son capturados en un estado de transición entre la tradición y la modernización. Fotografiados en sus aulas e impresos en láminas de aluminio - los hombres con la cara pintada visten camisetas - una ruptura con la tradición.

Su trabajo se basa en las personas y el entorno natural del continente africano. ¿Cómo se relaciona este proyecto / cuerpo de trabajo con materias y cuerpos de trabajo anteriores?

Mis exposiciones 'Crossing the Line' (2013), 'I am' (2015) y 'Great Rift' (2017), se han dedicado a los complejos problemas culturales, sociales y económicos que rodean a la gente y la tierra del Valle de Omo. También expongo sistemáticamente cuestiones relativas a la autenticidad cultural y los conceptos erróneos del África rural remota.

Como artista contemporáneo, estoy asombrado por el arte de estas comunidades: son los principales creadores de marcas en el continente africano. Con 'In / Dependence', como con todo mi trabajo, me esfuerzo por mostrar y celebrar la contribución artística de las comunidades indígenas tradicionales. Mi pasión por el origen de la geometría sagrada es universal, sin embargo, me esfuerzo a diario por la comprensión y la elevación del patrimonio artístico de África.

'In / Dependance' estuvo expuesta en CIRCA Everard Reed del 7 al 31 de marzo de 2019.