Revisiones: Ampliando la narrativa del arte sudafricano

Revisiones: Expandiendo la narrativa del arte sudafricano editado por Hayden Proud (SA History Online y UNISA Press, 2006), 360 páginas, tapa dura, ISBN 1-8744817-33-2

La exposición ha ido y venido, pero Revisions: Expanding the Narrative of South African Art, una lujosa publicación que acompaña a una exposición celebrada en la Galería Nacional Iziko SA de Ciudad del Cabo, exige ser leído como un texto importante por derecho propio. Inaugurado por el ministro de arte y cultura Z. Pallo Jordan en octubre de 2005, el programa duró seis meses. La pompa ha terminado ahora, pero la pregunta implícitamente sugerida por el título del libro sigue siendo pertinente: ¿la narrativa histórica del arte sudafricano todavía necesita ser revisada y ampliada? Y si es así, ¿este libro, y la colección privada que reproduce, constituyen un proyecto revisionista sustancial? El coleccionista, Bruce Campbell Smith, piensa que sí. Para él, esta colección, que consta de cientos de obras de 80 artistas negros sudafricanos, muchos de los cuales son poco conocidos, representa "una nueva historia del arte sudafricano", o al menos una contribución importante a una visión más inclusiva de la pintura en este país durante el último siglo. Curiosamente, el curador de la exposición, Hayden Proud, quien también editó el libro, no está de acuerdo. Las mujeres artistas, señala en su contribución, están considerablemente subrepresentadas, pero, lo que es más importante, tienen un sentido de “un concepto más amplio y transformado de la producción artística sudafricana”, que abarca la abstracción inherente a los llamados 'decorativos' o ' arte funcional - está ausente. La colección es menos interesante en términos de su eficacia como proyecto revisionista, piensa, que como expresión de la visión personal del coleccionista. Una figura enigmática, Campbell Smith es también el coleccionista por excelencia. Vive solo en una gran cabaña con techo de paja con vista a Long Beach, en la Península del Cabo, donde ocasionalmente se pueden ver nutrias marinas del Cabo revoloteando a través de la orilla translúcida y el Sentinel domina el horizonte bajo un cielo perennemente grandioso. Dentro de su cabaña, la atmósfera es cercana, lúgubre, pero la evidencia de la obsesión del coleccionista es ineludible: los originales enmarcados se apilan despreocupadamente contra una pared de la esquina; una escultura de apariencia familiar ocupa un rincón discreto y mal iluminado de la repisa de la chimenea. Es fácil quedar fascinado por el entusiasmo del hombre, cuyas pasiones de alguna manera enmarcan la miríada de imágenes contenidas en este libro extraordinario. Campbell Smith comenzó a coleccionar a fines de la década de 1970. Comenzó su vida adulta como estudiante radical (en un momento fue encarcelado bajo la legislación de seguridad del régimen del apartheid), se convirtió en empresario y ganó suficiente dinero para jubilarse anticipadamente, por lo que pudo concentrarse en la recolección. Ordenada más o menos cronológicamente en el libro, la colección comienza con las acuarelas de Simoni Mnguni y Gerard Bhengu, y termina con la generación de artistas de KwaZulu-Natal que rinden homenaje a la memoria de Trevor Makhoba. El libro ofrece una narrativa histórica convincente incluso cuando documenta una colección idiosincrásica, una que claramente favorece la pintura figurativa. Curiosamente, la colección incluye pinturas de artistas blancas tempranas como Irma Stern, Maggie Laubser y Barbara Tyrrell, contra las cuales los retratos de Bhengu y Arthur Buthelezi resuena para crear un contexto en el que la repentina aparición de los retratos de George Pemba de la década de 1940, tan logrados y poco sentimentales, es aún más sorprendente. Al hojear las imágenes bellamente reproducidas, uno se sorprende repetidamente con obras canónicas: óleos ricamente iluminados del llamado período Eastwood de Gerard Sekoto, una fascinante escena minera de John Koenakeefe Mohl, un divertido dibujo a lápiz de fumadores de dagga de Peter Clarke, el municipio de Gladys Mgudlandlu casas que se hunden en las arenas movedizas de Nyanga, un autorretrato similar a Van Gogh de Simon Lekgetho, una excelente selección de los dibujos icónicos de Dumile Feni. Hay tanto aquí que destacar es peligroso: Ezrom Legae, Azaria Mbatha, John Muafangejo, Cyprian Shilakoe y Billy Mandini (que le da a la colección su llamativa imagen de portada, una obra titulada La muerte del arte del municipio) están bien representados. El difunto Makhoba, un amigo personal del coleccionista, es quizás el artista mejor representado, en una serie de imágenes visionarias. Si Revisions de hecho encarna la enmienda audaz de la historia del arte sudafricano, según afirma, sigue siendo un punto discutible. En cualquier caso, el destino de la colección en sí es incierto. En su conjunto, su precio supera los presupuestos de adquisición de todas las corporaciones menos las más adineradas, y su existencia continuada (al menos en su forma actual) no está totalmente garantizada. Según la evidencia de este libro, uno solo puede esperar que esta colección encuentre un hogar donde los sudafricanos comunes y corrientes tengan acceso a ella. Es un legado demasiado rico para languidecer sin ser visto.
{H}