Entender la pose

El primer panel de discusión de Africa Remix incluyó a varios artistas representados en la exposición. Sus respuestas ambiguas provocaron una conversación abierta entre Brenden Gray y Michael Smith.

Michael Smith: Veamos la idea de identidad africana, o "africanidad", como la llamó el curador Simon Njami en el primero de los paneles de discusión de la muestra.

Brenden Gray: Era evidente que los artistas del panel de discusión, hasta cierto punto, negaban la identidad africana o se negaban a participar en la sesión de discusión. La mayoría de los artistas en el panel parecían sugerir que eran artistas ante todo y parecían resistirse a la pregunta de Khwezi Gule: "¿Qué significa ser un artista africano?" Esto me parece extraño dada la insistencia de Njami en lo africano en un artículo de Mail & Guardian una semana antes de la apertura del programa. Los artistas parecían esforzarse por evitar hablar de política. Parecía un caso de lo que argumenta Pierre Bourdieu es el principio organizador que actúa en el campo de la producción cultural: el desinterés. Cuanto más desinteresado afirme un practicante sobre su trabajo en relación con la política y la economía, más valorado puede ser simbólicamente.

MS: Lo que siempre me interesa en los paneles de discusión es el nerviosismo calculado, que opera como un marcador de credibilidad. Los artistas juran y continúan, aparentemente con abandono, pero en realidad con bastante claridad para afirmar un nivel casi juvenil de credibilidad callejera. Del mismo modo, frases como "Simplemente hago lo que hago" y "Trato de no definir mi práctica", que se resisten a cualquier explicación del proceso, parecen calculadas para mitificar y al mismo tiempo naturalizar la práctica artística, en lugar de problematizarla productivamente y su historia en África. contextos. Es como una pose de estrella de rock, pero sin el sentido del vestido.

BG: Al hablar de dinero, carrera, política y las dificultades que implica ser un artista africano que entra en la corriente principal, el trabajo de estos artistas se vuelve menos fetichizado. Esto, sin embargo, apunta hacia un problema muy real que enfrentan los artistas africanos al luchar para que su trabajo sea recibido por Occidente, algo que Olu Oguibe discute en The Culture Game. Sugiere que el arte africano es susceptible a una exotización casi pornográfica por parte del establecimiento artístico occidental en general, lo que resulta en un juego en el que se espera que renuncien a su autonomía y produzcan el tipo de estética que Occidente espera de los llamados practicantes “africanos”. Parecía que los artistas fingían ser productores desinteresados, para evitar correr el riesgo de ser etiquetados como africanos y, por lo tanto, cooptados como exóticos. No entiendo por qué tienen que asumir esta postura en un país que está demasiado familiarizado con la política de la cooptación. Oguibe lo llama el "silencio significativo de los nativos". Hablar radicalmente como artista es ser intolerablemente diferente y, por lo tanto, correr el riesgo de ser ignorado por la corriente principal occidental, pero hablar sin autenticidad es asegurar el interés de la corriente principal occidental mientras traiciona el interés de uno como practicante cultural. De ahí el silencio sobre “ser africano”.

El curador de Africa Remix, Simon Njami, (izquierda) escucha al artista angoleño Fernando Alvim, en un panel de discusión celebrado el 26 de junio

MS: Sin embargo, creo que los artistas perdieron una oportunidad privilegiada para hablar radicalmente sobre África y la "africanidad" dentro del contexto artístico más amplio, especialmente teniendo en cuenta los conocimientos que les brindan sus posiciones privilegiadas. No esperaba un consenso unívoco, ni la construcción de un monolito de identidad positivista como alternativa al del caos incesante y la necesidad interminable propagada por los medios mundiales, pero esperaba algo más útil que lo sucedido. Realmente aprecié que Fernando Alvim hiciera hincapié en los artistas sobre esto. Se puso bastante acalorado, pronunció una diatriba salpicada con la palabra "mierda", y luego desapareció durante gran parte del resto de la discusión, lo cual fue genial. No obstante, creo que Africa Remix es un buen espectáculo, y que una de mis principales críticas al panel de discusión es que no estuvo a la altura de la promesa del trabajo en la galería. ¿Pero parece que no estás de acuerdo?

BG: El riesgo de comisariar una exhibición de éxito de taquilla de este tipo es que tiende a reducir la criticidad o decisión que podría tener una muestra más pequeña. La variedad y el volumen del trabajo expuesto tiende a colapsar cualquier crítica política que estos artistas pudieran haber tenido en mente. La Galería de Arte de Johannesburgo se convierte en una especie de centro comercial diferente. Pensé que gran parte del trabajo parecía barato, como pornografía, porque había mucho exceso. Me parece que lo que realmente faltaba en esta muestra era un compromiso directo y crítico con la posición de la producción africana dentro de un paradigma de la industria del arte occidental. Gran parte del programa es suave, simplemente de presentación, una especie de escaparate de lo que está sucediendo en África. Me pregunto por qué los artistas que tratan agresivamente los problemas poscoloniales, me viene a la mente Thembinkosi Goniwe, no fueron incluidos en la muestra, o por qué la temática de la muestra no puso en primer plano un discurso poscolonial más radical y enfáticamente. Los temas son blandos. Si miramos solo al contingente sudafricano, confirma mi tesis de centro comercial. El trabajo de William Kentridge, por ejemplo, parecía no tener relación con el tema; eran solo sus últimas cosas. Me pareció que la estrategia curatorial tenía como objetivo identificar quién es grande en qué país. Hubiera sido genial ver un espectáculo con más bolas. Michael Smith es un artista y escritor de arte con sede en Johannesburgo; Brenden Gray es artista y conferencista en el Greenside Design Center de Johannesburgo.