Mirando con nostalgia

ART AFRICA, número 09.

La fotografía del firmante en 'Kholwa: The Longing of Belonging' de Sabelo Mlangeni (Museo de Arqueología y Antropología, Cambridge, Reino Unido) es algo enigmático. Se utiliza como imagen del cartel para una exposición dedicada a explorar las comunidades religiosas sionistas del sur de África y el lugar del fotógrafo como participante / observador en el mundo que retrata. Señalando el final del carrete y el final del camino, la fotografía comprende una vista parcial de tres hombres uniformados, acurrucados en un grupo en el centro de un camino polvoriento. Hasta el cuello, los vemos claramente desde zapatillas hasta túnicas. Pero por encima de los hombros no hay más que un mundo blanqueado: sin cabezas o rostros, las figuras se oscurecen por una ausencia llena de luz que revela la materialidad y mensurabilidad de un rollo de película, sugiriendo simultáneamente la infinitud y la incomprensibilidad del espacio.

"Entre los rituales terrenales de pertenencia y ser hay tomas más etéreas, que utilizan el desenfoque y la doble exposición para sugerir trances y visiones, apariciones y fantasmas a medio vislumbrar que alteran la claridad de la vida cotidiana y buscan materializar la falta de forma de la fe"

La fotografía, una impresión en gelatina de plata impresa a mano como todas las cincuenta obras de la muestra, es emblemática de la complejidad del proyecto de Mlangeni. Hace dos cosas a la vez. Por un lado, proporciona información detallada de una comunidad específica: el traje, el personal, la estatura y el entorno de los suplicantes indican una colectividad rural de creyentes reunidos en el camino hacia o desde la oración y el ritual. Pero los dispositivos que sostienen no son ni arcanos ni esotéricos. De hecho, son sus teléfonos móviles los que los unen en un grupo cercano y conspirativo, insinuando su práctica en un marco tecnológico moderno para todas sus referencias y el recurso al pasado. La fotografía nos dice, por lo tanto, que la comunidad se encuentra en la historia, viviendo sus creencias entre la parafernalia y los artilugios de nuestro tiempo. Por otro lado, la extensión de pálida 'nada' sobre ellos parece hacer referencia a la temporalidad del mundo espiritual al que gesticulan los trajes de los hombres: inefable, intangible e irreductible a la imagen: este es un espacio infinito de proyección, de anhelo y creencia. , procesos que no se pueden representar o representar fácilmente en una impresión. En ella los fieles pierden la cabeza, aunque sus pies y manos permanezcan arraigados en el aquí y ahora. El blanqueamiento de más de la mitad de la fotografía, por lo tanto, desafía el detalle y el mandato declarativo del documento, su capacidad para fijar identidades y vidas cotidianas en el suelo, y habla en cambio de sueños y deseos celestiales al tiempo que afirma las limitaciones del la capacidad de informar de la imagen y la finitud de un rollo de película.

El proyecto de Mlangeni va de lo descriptivo a lo de otro mundo. Comprende paisajes poblados de procesiones y feligreses repletos de gorros y mantones, crujientes y blancos contra las tonalidades grises y texturas de la maleza, carros y autobuses de los que brotan suplicantes, estandartes y banderas blasonados con las insignias y nombres de líderes espirituales, bautismos y baños, así como retratos de ancianos y curanderos, niños y celebrantes. Pero, entre los rituales terrenales de pertenencia y ser hay tomas más etéreas: el uso de desenfoque y doble exposición para sugerir trances y visiones, apariciones y fantasmas a medio vislumbrar que interrumpen la claridad de la vida cotidiana y buscan materializar la falta de forma de la fe. Aquí las figuras se multiplican y se superponen, se fusionan y fragmentan mientras desaparecen las distinciones entre la forma sólida y el espacio circundante.

Sabelo Mlangeni, In Time, A morning after Umlindelo, 2016. Imagen cortesía del artista.Sabelo Mlangeni, A tiempo, una mañana después de Umlindelo, 2016. Imagen cortesía del artista.

“Anhela pertenecer, pero pertenece al anhelo, siempre diferido y negado. Es la belleza de este proyecto que articula lo que se pierde y se encuentra en este proceso ”.

Para Mlangeni, la separación entre documento y ensoñación poética carece de importancia. Se mueve libremente entre estos polos representacionales utilizando el uno para complicar al otro y, en ocasiones, como en nuestra imagen firmante, desplegando ambos modos en la misma obra. Esto tiene tanto que ver con su relación cercana con sus protagonistas, de quienes no se puede sostener ninguna distancia ni desapego, como una meditación sobre los límites y capacidades de la fotografía. No menos importante en relación con la representación de prácticas religiosas y espirituales. 'Kholwa: The Longing of Belonging' surge de la colaboración de Mlangeni con el historiador Joel Cabrita, cuyo importante trabajo sobre la historia de las iglesias sionistas, sus orígenes en América del Norte, el igualitarismo radical y las raíces antisistema, sin mencionar su compleja negociación de los pueblos indígenas africanos. prácticas, ideologías coloniales y del apartheid, y narrativas nacionales y liberadoras, es el tema de una serie de artículos y un libro de próxima publicación: The People's Sion: Sudáfrica, Estados Unidos y un movimiento transatlántico de sanación por la fe. El proyecto altamente personalizado de Mlangeni (que es anterior a la colaboración) no pretende ilustrar la investigación de Cabrita. En cambio, proporciona una perspectiva paralela y personal que se relaciona y se aparta de los precedentes visuales.

Los fotógrafos sudafricanos han estado fascinados durante mucho tiempo por el esplendor ritual y la espiritualidad de las iglesias sionistas. Poco conocida, pero fascinante entre ellas, es la serie documental producida por Constance Stuart Larrabee en las décadas de 1930 y 40 en la que construye una imagen de hibridación religiosa, que aparentemente reúne las tradiciones africanas de canto y percusión, simbolismo judío (estrellas de David, menorás y carneros cuernos) y atuendos y cruces clericales cristianos en el contexto de un modesto enclave urbano en las afueras de Johannesburgo. Más recientemente, fotógrafos como Paul Weinberg, Andrew Tshabangu y Santu Mofokeng han utilizado la fotografía en blanco y negro para apartarse de la descripción desapasionada de los piadosos con el fin de evocar la conciencia alterada y los estados mentales trascendentes que la oración y la actuación religiosa pueden desencadenar. El movimiento, la transparencia, la repetición y una especie de sombreado difuso de tipo sfumato son el sello distintivo de tan sugerentes representaciones.

Mlangeni es heredero de tales precedentes pictóricos. Pero su proyecto también se aparta de ellos. Por un lado, es un participante de la comunidad y la cultura que retrata. Hay una inmersión en la multitud que habla de identificación y pertenencia. En Ibhasi neBandla (2015), por ejemplo, las espaldas y las vistas parciales de dos feligreses masculinos (que siguen un autobús lleno de gente) están tan cerca de la cámara que es como si reemplazaran al propio camarógrafo, mirando la escena que se avecina. Las vistas posteriores abundan en la serie, creando puntos de vista sustitutos desde los cuales se ve el mundo mientras se imagina la mirada del propio fotógrafo. Parece encarnado en las personas que observa. Y, sin embargo, también hay un doloroso desapego y distancia en el trabajo, como si la pertenencia tuviera un precio. El yo está protegido y protegido de la multitud, detrás de la cámara y las barreras que captura: un afloramiento rocoso, una repisa, un bloqueo en el campo de visión. Al tener que negociar su propia posicionalidad, el hijo descarriado, el difunto, el que regresa al redil y la gente, anhela pertenecer, pero pertenece al anhelo, siempre diferido y negado. La belleza de este proyecto es que articula lo que se pierde y se encuentra en este proceso.

Tamar Garb es profesora de Historia del Arte en el University College London. Sus publicaciones / proyectos curatoriales más recientes incluyen: 'Kentridge and Koorland: Conversations in Letters and Lines', Fruitmarket Gallery, Edimburgo, 2016; 'Distancia y deseo: encuentros con el archivo africano', Colección Walther, Nueva York y Ulm, 2013; 'Figuras y ficciones: fotografía sudafricana contemporánea, V&A, Londres, 2011.

Sabelo Mlangeni, Ibhase neBandla, 2015. Imagen cortesía del artista.Sabelo Mlangeni, Ibhase neBandla, 2015. Imagen cortesía del artista.