HISTORIA Slingsby Entrevista amartillada

Entrevista: En conversación con Robert Slingsby en su estudio

ARTsouthÁFRICA Recientemente tuve la oportunidad exclusiva de hablar con el reconocido artista sudafricano Robert Slingsby en su estudio de Ciudad del Cabo. Lo que sigue es nuestra conversación con él sobre su última exposición individual, 'Crossing the Line', el simbolismo en su trabajo y cómo viajar en África ha dado forma a su práctica a lo largo de los años. Esta entrevista se publica en su totalidad en la edición digital de febrero de ARTsouthÁFRICA.

HISTORIA Slingsby Entrevista amartillada

ARRIBA: Robert Slingsby, Tres picos. Pastel carbón y tiza sobre trapo de algodón. Imagen cortesía de Barnard Gallery, Ciudad del Cabo.

¿Podrías contarme un poco sobre 'Crossing the line', las obras que produjiste y cómo entra en juego el título de la exposición?

En 2013, hice dos viajes para visitar las tribus remotas del río Omo en Etiopía. 'Cruzar la línea' nació de una línea recta real que delimitaba donde el bosque terminaba abruptamente y comenzaba la tierra arada. Lo que una vez fue tierra tribal que ofrecía una fuente de sustento y sustento a la tribu indígena Kara a lo largo de las orillas del río Omo, ahora era una granja de algodón. También aprendí sobre la presa Gibe III, que pronto se completará, que interrumpirá el flujo y reflujo natural del agua. En consecuencia, también se está cruzando una línea en el sentido ético, privando literalmente a la gente de esta tierra de su sustento. También se está cruzando una línea cultural y social, desde las formas indígenas y tribales hasta la forma de vida urbana y desarrollada. Para las tribus del bajo valle de Omo, existe una gran amenaza ecológica acompañada de una inevitable transición cultural.

Para mí, esta línea fue tan significativa; cruzarlo representó ir más allá de lo ético. Con una población cercana a los 100 millones y una historia de hambruna, Etiopía se ve obligada a concentrarse en el desarrollo económico y necesita recursos naturales y tierras para hacerlo. Las tribus del bajo valle de Omo representan una minoría marginada incapaz de influir o inhibir el proceso de desarrollo, independientemente del valor significativo que aportan en términos de sus tradiciones culturales. La ironía es que muchos pueblos tribales dan la bienvenida al desarrollo al obtener acceso a beneficios que cambian vidas, como el agua y la electricidad. El precio que se paga por este desarrollo representa una línea irreversible que se está cruzando.

De esto se trata "Cruzar la línea"; las consecuencias irreversibles que sufren los marginados. De esto se trata todo mi arte.

Al conocer a personas que vienen de países africanos del norte, siempre me pregunto por qué vienen a Sudáfrica cuando tienen una educación tan buena en casa.

Cuando uno se dirige hacia el sur desde Addis Abeba, hay una sensación de abundancia, con cultivos aparentemente interminables. Sin embargo, la tierra que visité en la parte baja del valle de Omo, en el sur, donde las fronteras con Sudán y Kenia están literalmente a la vista, es excepcionalmente remota y sin cultivar. Aquí las tribus crían ganado y cabras. Algunos, como los Mursi, llevan un estilo de vida nómada (dentro de los límites del Parque Mago). Otros, como Kara, viven en pueblos antiguos junto al río Omo infestado de cocodrilos. Son estas comunidades las que soportan la mayor carga de amenazas ambientales como la malaria, la sequía y el hambre.

Una vez que salga de Addis Abeba, según la temporada, el viaje hacia el sur es una auténtica matanza. La estación seca ve mujeres etíopes y burros cargados de agua, jugando a la ruleta rusa en las carreteras, mientras transportan agua desde el río hasta sus aldeas. La temporada de lluvias ve ríos fluyendo, lo que significa menos burros, menos mujeres, menos 4 × 4, lo que hace que las carreteras sean menos peligrosas.

Más allá de las ciudades no hay electricidad ni agua corriente. La vida del visitante se parece un poco a la de una tortuga. El caparazón es un 4 × 4 o una tienda de campaña. Las excursiones requieren un equipo; traductor, conductor, soldado, rastreador y hasta cocinero. Todos están en un vehículo, así como toda la comida y el agua. Descubrir África significa descubrir a su gente; lo emprendedores que son, lo sabios que son, y descubriendo su creatividad, su arte. Hay mucho que ganar, mucho que aprender. Cada visita parece arrojar otra capa en un complejo tejido de interacción humana.

Con respecto a los miembros de la tribu que conocí, pocos han viajado más allá del valle y mucho menos Etiopía. Para la mayoría, es el deseo de educación e intervención médica lo que lleva a viajar. Sin embargo, es una pequeña minoría la que está emprendiendo el increíble viaje hasta el sur.

Obviamente, estas experiencias han moldeado profundamente su práctica. ¿Cómo ayuda su elección de medios a transmitir su concepto o mensaje?

He tenido un amor de toda la vida por el ocre; pedazos de ocre rojo siempre se manifiestan entre los restos de fragmentos de cerámica y cáscaras de huevos de avestruz que se adornan en medio de las cuevas y playas, dondequiera que haya vivido el hombre antiguo.

A lo largo de mi vida, he visitado innumerables sitios antiguos, hogar de extraordinario arte rupestre. Cuando me enfrento a imágenes increíblemente finamente dibujadas de criaturas míticas en la pared de una cueva, o grabados no figurativos en losas horizontales de roca, estoy seguro de que hay un concepto sofisticado fundamental en el arte. Es a través de décadas de viajes de campo para grabar arte rupestre en todo el mundo, que me he esforzado por obtener una comprensión más profunda del concepto.

Durante más de treinta años, he fotografiado petroglifos, o grabados rupestres, extensamente en Richtersveld. A través de mis primeras investigaciones en los años 80, descubrí que este arte había recibido poca atención por parte de los académicos o la literatura. Me sentí obligado a realizar mi propia investigación a través de viajes de campo y comunicándome con personas que creía que podrían iluminarme sobre el tema. En mi búsqueda por entender el significado detrás del arte rupestre, Credo Mutwa me dijo una vez "cuando escuches la voz de la rana, eventualmente te encontrarás con su cara escamosa". Y ese es mi viaje; Estoy tratando de encontrar la comprensión más profunda, a través del ocre, la 'pluma' del artista antiguo, que me envió en este viaje tan especial.

Estoy interesado en este "viaje especial" y su camino fuera de Sudáfrica y hacia otros países africanos. ¿Cómo crees que tu tiempo en Sudáfrica durante el apartheid influyó en tu deseo de viajar al norte y trabajar con influencias de otras culturas?

Mi viaje inicial más allá de Sudáfrica giró en torno a la educación. Los disturbios por la educación de 1976 reflejaron la injusticia de nuestro sistema educativo como herramienta de opresión. En ese momento, yo era de la opinión de que sería injusto estar asociado con una universidad sudafricana, ya que los percibía como parte de la institución del apartheid. Esto es lo que me llevó a Holanda en 1976, donde fui estudiante en la Vrije Akademie durante cinco años. Produje arte de resistencia y amplié mi marco de referencia más allá de Sudáfrica. Siempre me he dedicado a registrar la cultura y las tradiciones de los marginados. Sin embargo, viajar a otros países africanos ha nacido únicamente por amor a África.

HISTORIA Slingsby Interview Thobeka

ARRIBA: En conversación con Robert Slingsby en su estudio. Foto de Brad Twaddle.

Eso es muy revelador. ¿Por qué eligió representar a las tribus Kara, Mursi y Hamer, entre otras en África?

En realidad, me interesaron primero las tribus Dinka y Serma. Los dinka están en el sur de Sudán, los serma están más al norte de donde trabajo. Empecé a dibujar a Kara, Mursi y Hamer simplemente porque son algunas de las personas más hermosas que puedas imaginar. Sus características son absolutamente increíbles y descubrí que podía aislar ciertas partes: estructura ósea, musculatura y piel. Tienen una cualidad imponente y escultural que me atrae inmensamente. Descubrí a los Kara, un grupo particular en el sur de Etiopía cuando investigaba información para mi exposición anterior 'Dinero y Dios en su bolsillo'. Estaba interesado en su arte corporal pintado en varios pigmentos terrenales, cuyos diseños eran similares a las marcas del arte rupestre. Además, su condición de comunidad marginada; impulsados ​​por su geografía a cambiar, reflejó un proceso que había documentado en mi arte, con respecto al Nama de Richtersveld. Los. Los Kara son los que más me han interesado siempre, sin embargo, después de haber estado allí, descubrí que la pintura corporal no se limitaba a ellos, sino que es un fenómeno regional. Estas comunidades valoran su expresión artística más que la música, más que la danza. Estas tribus (en el sur de Etiopía) son artistas por tradición, son tribus a las que desearía pertenecer. Esta es una historia humana; son hermosos, ricos, generosos, amables, atentos y pacientes. Sin embargo, al igual que los Nama de Richtersveld, su cultura puede desaparecer sin ni siquiera un gemido.

No veo la hora de volver a Etiopía. Está cambiando muy rápidamente y todavía queda mucho por hacer.

Creo que, al mismo tiempo que este rápido crecimiento y cambio, existe un frágil equilibrio entre lo antiguo y lo nuevo, un equilibrio que podría modificarse con ese crecimiento. Existe una delgada línea entre adaptarse y mantenerse al día con el mundo moderno, pero ¿eso no pone en peligro la cultura indígena?

Tienes razón sobre el equilibrio, pero la gente es muy adaptable, eso es en realidad parte del problema. Podemos abandonar nuestra cultura de la noche a la mañana. En Tombuctú, las bibliotecas y las estructuras monolíticas de piedra están siendo destruidas debido a sus raíces y representaciones animistas. Este animismo, donde todo tiene dignidad, está vivo con espíritu y alma. Los Mursi, Kara y Khoi están alineados con algunos de los principios más importantes de la ciencia de los que recién ahora nos estamos dando cuenta. Vivimos en un mundo de lo más emocionante, pero también debemos tener un sentido de permanencia, un sentido profundamente arraigado del universo y nuestro lugar en él.

Eso suena a que podría estar relacionado con el título de su exposición, 'Crossing the Line' - en esa nota (muy práctica), ¿su trabajo y la exposición se exhibirán en el futuro?

Aproveché la oportunidad para exponer en The Barnard Gallery (en Ciudad del Cabo). No quería producir y mostrar un conjunto de obras pequeñas y triviales; cada obra era monumental y requería lo mejor de mí. Para mostrar respeto a los sujetos, hice mi mejor trabajo. Siento que le hice justicia a la gente de las tribus Kara y Mursi.

Tu trabajo pasó a formar parte de la Colección Saatchi el año pasado. ¿Podrías hablar de tu experiencia de que tu obra esté en su colección?

Ser seleccionado para la exposición Saatchi es un gran logro.

¿Crees que les interesaba más el aspecto técnico de tu trabajo que el conceptual?

Probablemente no, pero para aquellos que no conocen mi arte, cada parte está dibujada o punteada, no hay manchas.

Entonces, ¿estar en la colección Saatchi recuerda esos años exponiendo en Europa?

Siempre he tenido una asociación muy estrecha con Europa; He trabajado con un distribuidor en Londres durante más de veinte años, lo que también me ha llevado a realizar ferias más allá. Tuve mi primer espectáculo en Holanda en 1978, mientras estudiaba en la Vrije Akademie. Cuando tenía 24 años, había realizado 25 exposiciones individuales en Europa. En Holanda, expuse ampliamente como joven artista emergente; necesitaba el dinero para financiar mis estudios. Estuve allí durante cinco años, estudiando, exhibiendo y creando una amplia red.

¿Puedes explicar el simbolismo en las obras?

Para entender el simbolismo, tengo que ganarme el respeto y la confianza de la tribu. Mi esperanza es que algún día me lleven al barro amarillo sulfuroso donde van a pintar sus cuerpos. Hasta donde yo sé, a ningún forastero se le ha permitido presenciar o ser parte de ese ritual. Hay una confianza y un respeto mutuos que se nutre y es fundamental para lo que he aprendido de ellos. Conocer a la comunidad y verlos elegir evolucionar hacia un paradigma moderno es una parte invaluable del proceso, lo que resalta el sentido de urgencia de documentar estas tradiciones. Por eso seguiré volviendo; sigo trabajando con las tribus, contribuyendo donde y como puedo. Por ejemplo, la última visita resultó en la organización y financiación del viaje de una niña, Nadine, su madre, su tío, un acompañante, un traductor y un conductor en un arduo viaje para llegar a una clínica de Operation Smile a 300 km en línea recta; una semana (en cada dirección) logísticamente - para que le reparen la paleta hendida.

Es un tema complejo cuando uno se enfrenta a las consecuencias de su presencia. Pone en duda el efecto del desarrollo en todos los aspectos de la vida y, por tanto, la responsabilidad que tengo con mi presencia como forastero. Me siento cómodo con respecto a la intervención médica.

Las guías son fundamentales. El viaje no es fácil. Los sentidos se intensifican por el calor y el hambre. La pintura, las flores, las cuentas, los peinados, el tocado, son todos simbólicos. Quiero documentar todo esto, estoy desesperado por intentar hacer una contribución que vaya más allá de los archivos.

Me gusta la sensación de suspensión en tu trabajo, donde si bien el trabajo podría verse como una pura belleza, se contrarresta con el tema serio. En una pintura Nadore-Shifting the Shifters, la presencia de una pistola distorsiona los elementos decorativos y la escena bien creada. ¿Podrías hablar más sobre la forma en que has retratado a tus sujetos y el significado o mensaje que estás tratando de transmitir?

Visitar y fotografiar es siempre una sobrecarga cultural, así que he intentado eliminar el desorden y los detalles del fondo y centrarme en el elemento humano. Estoy tratando de ir más allá de una interpretación puramente visual y estoy tratando de empatizar con el alma que se sienta detrás de los ojos. No estoy tratando de hacerlos hermosos. Que son hermosas. No he intentado embellecer los sujetos. Están adornados. De hecho, me aseguro de eliminar lo innecesario. Solo hago las marcas suficientes para capturar la profundidad de la emoción que deseo obtener del trabajo. A medida que envejezco, quiero desafiarme a mí mismo para producir la mejor marca que pueda hacer, una marca enorme y profunda. Me ha llevado más de cuarenta años llegar a donde estoy ahora y estoy abierto a las críticas, estoy aquí para hacer algo. Estoy haciendo algo y eso es lo mejor que puedo hacer.