El humor como violencia

ART AFRICA, número 08.

Performance europea en el arte congoleño

Calabaza grabada con forma de taza. Artista Zande: Songo. Recopilado por el comandante A. Daenen en Uele, 1891-93. Museo Real de África Central, Tervuren, EO.0.0. 34487. Alt. 115 mm. Dibujo de Jacqueline Renard. Vista de la persona diestra que sostiene la taza para beber.

Calabaza grabada con forma de taza. Artista Zande: Songo. Recopilado por el comandante A. Daenen en Uele, 1891-93. Museo Real de África Central, Tervuren, EO.0.0. 34487. Alt. 115 mm. Dibujo de Jacqueline Renard. Vista de la persona diestra que sostiene la taza para beber.

Los historiadores nos dicen que fue solo en la década de 1820-30 cuando la raza se congeló en Europa como una ficción sociobiológica que integra fisiología, psicología y cultura. Los africanos adoptaron la raza como herramienta explicativa a través de la colonización. El antropólogo Wyatt MacGaffey es inflexible: "Tampoco [Kongo] comparte el hábito europeo de distinguir civilizaciones en términos raciales, es decir, en términos de los atributos psicológicos, mentales y morales característicos de las poblaciones". En cambio, los artistas centroafricanos mostraron un profundo entendimiento de que se representaba la identidad "europea": se trataba de cómo uno se vestía, bebía, comía, trabajaba, se relajaba y guardaba los objetos de valor.

Frans Bontinck sostiene que lo que más sorprendió a los centroafricanos sobre la apariencia de los europeos no fue su tono de piel sino su "exceso de ropa". Hasta principios y mediados del siglo XX, la mayoría de los africanos centro-occidentales (hombres o mujeres) usaban una bata hasta la rodilla. Percibimos el asombro de los congoleños por el (sobre) vestido europeo en un grabado realizado a partir de una situación de contacto. A. Daenen recibió la copa como regalo. Fue uno de los oficiales que dirigió el ataque contra los traficantes de esclavos de Zanzíbar en el noreste del Congo en 1891 y, finalmente, ascendió al rango de Jefe del Distrito de Rubi-Uele. Durante este período, Zande esperaba forjar alianzas estratégicas con el Estado Libre del Congo contra enemigos comunes.

La calabaza está grabada de modo que un bebedor diestro se encontrara consigo mismo mientras levantaba la taza. El artista llamado Songo presenta inicialmente al exótico extranjero con chaleco, pantalón corto, leggings y botas. Luego desempaqueta la cifra y los accesorios salen volando: zapatos, guantes, pipas y corneta. El artista parece indeciso sobre el sombrero de oficial: ¿podría ser una peluca? Se imagina la misma figura calva sin el sombrero. Se lo vuelve a imaginar, sin barba.

El artista estaba fascinado por la cultura europea de la bebida. Hay botellas de vino, jarras de agua, una jarra de cerveza, dos decantadores en un soporte y dos frascos grandes de ginebra holandesa. Afortunadamente, también hay una cafetera en caso de que tenga dificultades para despertarse de un estupor alcohólico. Songo ofrece al comandante una nueva copa para su colección, adecuada para un nuevo tipo de bebida: el vino de palma.

Songo ha pensado un poco en las opiniones cambiantes que presenta la copa alargada en uso. Lo que es particularmente divertido es que el bebedor solo se ve a sí mismo mientras que sus compañeros obtienen una vista radicalmente diferente cuando inclina el recipiente para beber de él. Lo que ven es el desventurado europeo, despojado de su sombrero, pipa, corneta y pierna, en el fondo del barco.

El rifle observado con cariño suena como una nota de precaución, pero por lo demás, la copa encierra la promesa de que europeos y africanos beben juntos en amistosa sociabilidad. Halaga a los europeos como el centro de atención, pero aún contrabandea puntos de vista irónicos y alternativos.

La copa con su suave humor sirvió como regalo diplomático. Una máscara de iniciación recogida en el apogeo del poder colonial (1938-39), en cambio, utiliza el humor como arma para mostrar a los chicos Yaka cómo no ser un hombre. Según el coleccionista de campo Hans Himmelheber, representa a un médico belga (con la cara rosada) mirando por su microscopio. Sus manos alcanzan a su paciente, que se sienta con las piernas abiertas para revelar labios hinchados. El médico está emocionado por su examen médico: su propio pene es enorme y está erecto detrás de la mesa.

Sería difícil encontrar una sátira más punzante de la "ciencia" como pretexto para la escopofilia. Claramente, ¡la justificación de los exámenes de ginecología no convenció a nadie! Annemieke Van Damme descubrió durante su investigación entre los Nkanu (vecinos cercanos de los Yaka) que las esculturas de iniciación se hacían para provocar la risa, incluso cuando proporcionaban ayudas para la educación sexual. De hecho, las representaciones a menudo se burlaban de individuos nombrados, incluidos los administradores coloniales, y por lo tanto alentaban a los niños a reírse de su comportamiento (en lugar de emularlo).

Sin embargo, ¿la burla disimuló las lágrimas? La agresión sexual por parte de agentes coloniales se generalizó durante las décadas de 1910 y 30. La revuelta de Pende de 1931 sacó a la luz estos problemas cuando las investigaciones revelaron que un factor contribuyente fue la violación por parte de un agente comercial de Huileries du Congo belge (HCB) en connivencia con un funcionario colonial corrupto, que mantuvo a mujeres como rehenes (contra la ley) asegurar a los hombres para trabajos forzados.

La máscara de Yaka alude a la violencia pero es subrepticia. Las imágenes abiertas de la opresión blanca solo comienzan a aflorar en el arte congoleño durante la “Segunda República” de Mobutu Sese Seko (1971-97). Cheïk Ledy pintó Religión del colonizador, una sátira histórica, en mayo de 1993. La etiqueta moralizante dice: "La mano derecha lleva la Biblia para anunciar los Evangelios y la mano izquierda, un arma para matar y saquear objetos de valor". El precursor del colonialismo avanza incansablemente. Con la boca abierta para predicar, extiende su mano derecha hacia un grupo, que de repente parece consciente de su vestimenta. A su paso, siga a los buscadores, uno de los cuales usa binoculares de rayos X para localizar diamantes. Su ayudante está impaciente con pico y pala. El camino está sembrado de diamantes y cobre de malaquita. Ya está claro que esta riqueza no beneficiará a nadie Africanos, ya que los porteadores se mueren de hambre y el líder pisa cruelmente a las víctimas a las que ha disparado para despejar el camino.

PÁGINA OPUESTA (EN SENTIDO HORARIO DESDE ARRIBA IZQUIERDA): Calabaza grabada con forma de taza. Artista Zande: Songo. Recopilado por el comandante A. Daenen en Uele, 1891-93. Museo Real de África Central, Tervuren, EO.0.0. 34487. Alt. 115 mm. Proyección Mercator de Jacqueline Renard; Máscara de Yaka mukanda (iniciación). Recopilado en el campo 1938-39 por Hans Himmelheber. Museum Rietberg, Zürich, HH 27. Fotógrafo: Rainer Wolfsberger; Cheïk Ledy. La religión del colonizador. Mayo de 1993. Óleo sobre lienzo. H. 87 cm x 111 cm. Colección Peter Van De Velde, Amberes, Bélgica.

El colonizador alegórico fusiona a Henry Morton Stanley (cuyo uniforme autoproclamado usa) con el famoso misionero David Livingstone. Al ver el cuadro, el artista y curador congoleño Toma Muteba Luntumbue (nacido en 1962, el mismo año que Cheïk Ledy) se sorprendió por el hecho de que el protagonista no vestía como un misionero sino que vestía el uniforme de administrador colonial y portaba una pistola. como un soldado. La síntesis de la administración, el ejército y la iglesia le recordó la “animación” (“pantomimas” o teatro) puesta en escena por el partido político de Mobutu, Mouvement populaire de la Révolution (MPR) para denunciar el colonialismo en la inauguración de los desfiles militares en la década de 1970. Un actor se vestía con el uniforme blanco y el casco de un administrador y supervisaba una flagelación para ilustrar la miseria y la injusticia de la experiencia colonial. La actuación demostró cómo era la vida antes de que Mobutu se hiciera cargo. En sus discursos durante estos años, Mobutu recalcó el hecho de que a los europeos solo les habían interesado los diamantes, el radio y el cobalto. También denunció a la iglesia como el “arma del estado” (arme de l'état).

Las pinturas del género de la “colonia belga” fueron inicialmente populares entre los Zaïrois, deseosos de mostrar su apoyo a las campañas de autenticidad de Mobutu. Pero, ¿qué vamos a hacer con el hecho de que Cheïk Ledy produjo Religion of the Colonizer para ofrecer a un cliente europeo en un momento en que Mobutu estaba perdiendo su férreo control del poder?

Cuando se le preguntó sobre esto, Toma Muteba Luntumbue respondió: “El europeo es capaz de pagarle al africano para insultarlo ... El dominador necesita tener a alguien a quien dominar y la víctima africana refuerza el sentido de su propia importancia ... Es una forma de narcisismo porque habla de sí mismo a través de los demás ". En otras palabras, cuando el poder real está disminuyendo, el recuerdo de la conquista puede ser reconfortante incluso cuando se describe en términos negativos. En el imaginario europeo, el europeo es omnisciente y poderoso.

¿Qué papel desempeñan los europeos y estadounidenses en el arte contemporáneo? ¿Es posible que la moda de los sujetos coloniales y las víctimas africanas esté alimentada por la nostalgia del poder blanco?

ZS Strother es Riggio Professor of African Art, Columbia University, y autor de Humor and Violence: Seeing Europeans in Central African Art (Indiana University Press).