Daniel Halter - imagen de referencia, 2016

Atormentando el pasado, obsesionando el futuro: China-África y Occidente

ART AFRICA, número 09.

África es y siempre ha sido una fuente de materias primas. Oro y aceite, cobalto y cacao: todo fluye. Pero de manera más consistente, África es una fuente perpetua de metáforas. Más sin rodeos: el papel de África en el subconsciente occidental es el de una entidad que cambia de forma y que a cada paso define lo que significa ser occidental. Más que cualquier otra ex colonia, África desempeña el papel indispensable de lo no occidental: un contraejemplo polivalente, útil sin importar cómo uno quiera definirse a sí mismo. ¿Quiere Occidente pensar en sí mismo como civilizado? Aquí está el África bárbara. ¿Moderno y tolerante? Homofobia en Uganda. ¿Acosado por lunáticos de derecha? ¡Homofobia en Uganda otra vez! Esta vez ugandeses inocentes e ingenuos corrompidos por los evangélicos estadounidenses. ¿Un Occidente contaminado y que consume demasiado? África se apresura a conversar con un puñado de mujeres sabias recordándote que todos somos hijos del sol o alguna mierda.

Es barato. Un desfile de mal gusto de niños de ojos grandes, hombres fuertes militares, aldeanos cantando. El problema, por supuesto, es que todo es una ilusión: estas imágenes de África no representan ningún intento real de comprometerse con África. Representan su opuesto: una evasión de compromiso. Estos estereotipos de África son productos básicos, al igual que el petróleo y el cobalto. Se negocian en una economía simbólica a través de la cual Occidente se construye y reconstruye mentalmente.

De lo anterior, uno podría saltar inmediatamente a la conclusión equivocada: que Occidente no se está esforzando lo suficiente para comprometerse con el África 'real', y que el compromiso 'real' está a solo un apretón de manos, si tan solo Occidente se esforzara más .

Pero no. El desinterés popular occidental en África es sólo un lado del problema. Un lado posiblemente aún más pernicioso son todas las formas en que Occidente intenta e intenta nuevamente. África ha proporcionado al Occidente liberal una especie de regalo: una necesidad aterradora constante. África necesita ser salvada perpetuamente. Salva a los niños / animales / mujeres de África: si no lo haces, ¿quién lo hará? En una gran frase, Vijay Prashad argumentó que para Occidente, el tercer mundo nunca es un lugar, siempre un proyecto. Fue así cuando Occidente estaba imponiendo sus idiomas y códigos de vestimenta en África, y así es hoy, con ONG occidentales que rastrean el suministro de agua y la cubierta forestal en todo el continente.

Si bien el África colonizada tuvo estas atenciones presionadas, durante el siglo XX muchos gobiernos africanos se volvieron profundamente cómplices de este sistema. Los críticos de ayuda como Dambisa Moyo han señalado cómo el sistema de ayuda condujo a una flagrante corrupción africana, con un escaso crecimiento económico a cambio. Sin embargo, este fracaso se convirtió en una razón más para mantener en funcionamiento el sistema de ayuda. Otro proyecto más.

Se pueden lanzar muchas críticas a Occidente por los problemas del sistema de ayuda. Pero las sociedades africanas son profundamente cómplices de este sistema. Con eso no solo me refiero a la élite corrupta (siempre tan fácil de criticar y mentalmente separada de la buena gente de África, ¡tan vibrante! ¡Tan resistente!) También me refiero a los pagos de dignidad y tiempo que hacen los no poderosos. Los africanos se beneficiarán un poco de los flujos transnacionales de ayuda, deuda e intereses y recaudación de fondos. Muchos africanos han encontrado sus vidas cada vez más entrelazadas con las ONG occidentales. Las comunidades envían a los niños a las aulas con voluntarios del Cuerpo de Paz, escuchan con paciencia mientras los jóvenes de 20 años de Oslo y Copenhague les explican cómo cavar pozos. África es profundamente cómplice en su propia identificación de proyectos. ¿Qué tan en serio se supone que alguien (incluido, especialmente, Occidente) debe tomar las protestas de independencia de personas que parecen tan felices de haber sido convertidas en el párrafo 3 del ensayo de solicitud de ingreso a la universidad de un ciudadano de Ohio?

Artista desconocido, Salvador, 1958. Impresión en madera en dos colores sobre papel de arroz.Artista desconocido, Salvador, 1958. Grabado en madera bicolor sobre papel de arroz.

Los supuestos fáciles sobre África: sobre sus necesidades, su vacío, su falta, ya no encajan.

Me doy cuenta de lo cruel que estoy sonando. ¿Qué otras opciones tienen estas personas? ¿Es tan malo sacar un poco de educación de estas iniciativas? Por supuesto no. Pero, ¿qué se da a cambio? Lo que vemos aquí es una forma de jiu jitsu africano: la habilidad de retener el juicio privado mientras se vende el espectáculo de su cumplimiento. África se cuida de nunca ser más incognoscible para Occidente que en los encuentros uno a uno. Es exactamente en el momento de mayor proximidad cuando la distancia se amplía más. ¿Por qué? Para la autoconservación, por supuesto. Si parte del precio de la atención médica o la educación se convierte en tomarse selfies con el proveedor voluntario y hacer que crea que se hizo amigo de su niño pequeño, debe encontrar la manera de mantener un poco de sí mismo para usted. El precio aquí está alimentando la autoestima occidental. ¿Y no era la autoestima occidental el problema en primer lugar? Si alimentar las fantasías del otro es una parte tan central de la economía, ¿qué hay de las propias fantasías?

Recuerde aquí la idea clave de Arjun Appadurai: que con la explosión de los flujos de medios, hemos visto la expansión global de la fantasía. Las personas pueden imaginar en detalle cómo sería dejar un lugar del que nunca podrían permitirse irse. O, más concretamente, cómo sería vivir en un lugar para el que nunca podría obtener una visa.

Es exactamente en esta coyuntura que la relación de África con China se vuelve tan disruptiva. China perturba y cambia la economía simbólica a la que se han acostumbrado tanto Occidente como África.

Todavía estamos tratando de averiguar cuál será el efecto del compromiso de China con África. En los intentos de los comentaristas occidentales por resolverlo, escuchamos cómo la economía simbólica cruje mientras trata de mantenerse al día con las realidades del siglo XXI. ¿Qué será de África ?, se preguntan los comentaristas. ¿Será colonizado de nuevo? Porque, ¿qué más podría pasarle? Ser colonizada es el único papel de África en este esquema simbólico. Así que ahora, China es catalogada como colonizadora y Occidente gana el papel soñado de defender a África de los colonizadores.

Pero el viejo juego está roto y genera diferentes ansiedades para diferentes audiencias occidentales. La presencia de China en África está apareciendo cada vez más en los foros estadounidenses de derecha en las quejas de que Estados Unidos está "perdiendo" a África, y pide a la administración Trump que aumente la militarización de la presencia estadounidense en el continente. En un artículo reciente en Deutsche Welle, se aseguró a los lectores que a los africanos les encanta la ropa occidental de segunda mano, especialmente de Europa, porque son de muy buena calidad, a diferencia de todos esos electrodomésticos chinos baratos que se siguen rompiendo (y sin embargo de alguna manera se siguen comprando). En estas narrativas dispares de las relaciones entre China y África, uno ve a Occidente aferrándose a su lugar en la historia. Las suposiciones fáciles sobre África, sobre sus necesidades, su vacío, su falta, ya no encajan. No porque África haya superado sus necesidades; según el Banco Mundial, África tendrá que invertir 93 millones de dólares al año para compensar el déficit de infraestructura. Pero porque África ahora está articulando sus necesidades y haciendo licitaciones para satisfacerlas y obteniendo los préstamos chinos para financiarlas. En la articulación de las necesidades africanas, Occidente se ve obligado a confrontar el hecho de que no solo las necesidades de África a veces son bastante diferentes de las ideas occidentales sobre las necesidades africanas (¿desarrollo de la sociedad civil? No tanto), sino también que incluso cuando entiende claramente las necesidades africanas, el Occidente contemporáneo puede hacer poco para cumplirlos.

Michael MacGarry, de la serie Kilamba Kiaxi, 2017. Imágenes cortesía del artista.Michael MacGarry, de la serie Kilamba Kiaxi, 2017. Imágenes cortesía del artista.
Michael MacGarry, de la serie Kilamba Kiaxi, 2017. Imágenes cortesía del artista.Michael MacGarry, de la serie Kilamba Kiaxi, 2017. Imágenes cortesía del artista.

El Dr. Cobus van Staden es el coanfitrión del podcast semanal de China en África y co-moderador de la popular comunidad de Facebook del Proyecto China África. Es un periodista y académico sudafricano.

Extracto de: abril de 2017, “Recorriendo el pasado, obsesionando el futuro: China-África y Occidente” Catálogo de procedimientos y exposiciones de la Conferencia Chinafrika.

IMAGEN DESTACADA: Daniel Halter - imagen de referencia, 2016.