Durant Sihlali

Warren Siebrits | Johannesburgo

Durant Sihlali, The backyard Kliptown, 2004, carboncillo sobre papel, 56.2 x 78.5 cm Cortesía de Warren Siebrits en nombre de la colección del museo Durant Sihlali Si bien una gran retrospectiva sobre el difunto Durant Sihlali está atrasada y aún no se ha iniciado, esta exposición completa, que presenta obras de arte producidas durante las dos primeras décadas de la carrera de Sihlali y ofrece una valiosa información sobre su desarrollo como artista. Para aquellos más familiarizados con su arte abstracto y de instalación que atrajo la atención en la segunda mitad de su carrera, las acuarelas, pasteles y bocetos en exhibición profundizarán el respeto por su talento, si no reavivarán el interés. A pesar de su falta de formación formal, Sihlali era un maestro acuarelista. Él estaba al mando de este medio y, aunque la acuarela ha caído más o menos en desgracia, uno no puede evitar dejarse seducir por las pinturas figurativas de Sihlali. Sin embargo, si uno mira más allá del encantador barniz de las pinturas de Sihlali, se vuelve obvio que existe una barrera entre el sujeto y la audiencia. Presentado como figuras borrosas que se entremezclan sin esfuerzo con sus contextos, Sihlali hace imposible que sus espectadores forjen una relación con sus sujetos. Claramente, Sihlali está más interesado en conjurar el estado de ánimo y establecer un sentido de lugar. Esta observación concuerda con las afirmaciones de Steven Sack y Warren Siebrits de que el arte de Sihlali durante esta época fue motivado por el deseo de registrar los destinos urbanos y rurales cambiantes que le eran familiares a él y a su comunidad. Además, la acuarela no se presta para capturar las minucias de la realidad. Como resultado, uno se queda con la impresión de que mientras Sihlali estaba documentando la vida; él no estaba necesariamente interesado en el meollo de la cuestión. Más bien, su arte consiste en conjurar la atmósfera que impregnaba la existencia y las actividades cotidianas. Tome su trabajo de 1971 The Backyard Kliptown. Un hombre está matando el tiempo sentado en un patio de cemento yermo. Un niño está sentado cerca y una mujer se inclina para atender a otro niño. Una camisa azul cuelga de una cuerda de lavar doblada. Un gran lavabo se apoya contra la pared. Aunque la pintura de la pared está sucia y astillada en algunos lugares, Sihlali crea la impresión de una morada en ruinas sin describirla realmente. Del mismo modo, los rasgos del hombre y los niños son indistintos. No solo son anónimos, sino que uno no puede leer su estado mental, lo que deja a uno incapaz de conectarse con ellos. En otras palabras, los sujetos de Sihlali se presentan tan desapasionadamente como los objetos y edificios que los rodean. Que Sihlali pintó en el lugar y se mantuvo alejado de sus sujetos es un aspecto desconcertante de su trabajo. ¿Quería Sihlali conceder a sus súbditos la dignidad que normalmente no les otorgan los artistas europeos? ¿O estaba interesado en retratar a las personas como espectadores pasivos? Que Sihlali llevara una existencia nómada y se veía a sí mismo como un documentalista social debe haber contribuido a su posición de forastero distante. Sin embargo, es más probable que Sihlali no estuviera interesado en quiénes eran sus súbditos y sus luchas personales, sino más bien en la forma en que se han integrado tanto con su entorno. Ciertamente, las obras de arte de Sihlali no fueron diseñadas para provocar una respuesta particular; más bien, el encanto visual de sus imágenes atrae a su audiencia a ser atraída por los lugares que describe. The Backyard Kliptown está en marcado contraste con las escenas urbanas altamente cargadas que Dumile Feni creó menos de una década antes de esta pintura. Donde Feni mostró que las condiciones de represión pesaban mucho sobre sus residentes, contorsionando y distorsionando sus rasgos físicos, Sihlali no revela el impacto del apartheid. Eso no quiere decir que el arte de Sihlali no tenga un trasfondo político. Más bien, sus interpretaciones de la vida del municipio son reales; Los sujetos anónimos de Sihlali simplemente están pasando por los movimientos de la vida, sentados en su patio trasero, cocinando, comprando en un mercado, cargando un cubo de basura o trabajando en las minas. A diferencia de los sujetos de Feni que están casi paralizados por la frustración y la ira, los sujetos de Sihlali exudan aceptación; uno siente que no ha tenido más remedio que capitular ante las poderosas fuerzas externas que dan forma a su vida diaria. De esta manera, Sihlali muestra cómo el sufrimiento se había convertido en una forma de vida normal. Aunque la angustia de sus sujetos no se percibe a simple vista, es a través de sus acciones y escenarios que Sihlali articula las indignidades de la pobreza y la desigualdad. Burning Refuse (1964) muestra a niños pequeños en el borde de un asentamiento urbano quemando basura. Otras imágenes muestran a mujeres recolectando madera y hombres involucrados en trabajos manuales sin sentido, levantando cubos de basura o trabajando en las minas. Sihlali no muestra que el trabajo sea una búsqueda autocumplida; se presenta como una actividad banal que no se diferencia de ninguna otra tarea que emprendan sus súbditos. Sihlali no solo se separa de sus súbditos; parecen estar igualmente desconectados entre sí. Rara vez se les ve conversando o incluso haciendo contacto visual, incluso cuando están muy cerca unos de otros, como se describe en Two Women (1967) y Untitled (Children Reading) (1967). Entonces, si bien las pinturas de Sihlali inicialmente parecen 'pintorescas' y 'claras', poseen un trasfondo oscuro que presenta a los habitantes del municipio como individuos sin agencia que están alienados entre sí y de sí mismos.Durant Sihlali: The Pioneering Years es una exhibición iluminadora y emotiva. Ha sido bien comisariada por Siebrits, quien ha producido un catálogo altamente informativo y bien investigado para acompañar la exhibición. En lugar de presentar las pinturas en forma lineal, Siebrits ha llamado la atención sobre las preocupaciones temáticas de Sihlali. Esto permite a los visitantes concentrarse en el tema de Sihlali en lugar de su desarrollo técnico.
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