Congo Two Ways

ARTE ÁFRICA, número 07 Invitado Editado por Kendell Geers.
Kongo, República démocratique du Congo, Crucifijo. Bronce, A: 49 cm. Imagen cortesía de Hughes Dubois.
Pocos objetos creados en África reflejan tan a fondo la gama de ideas mal concebidas que los forasteros han proyectado sobre las culturas expresivas y espirituales del continente. Desde principios del siglo XIX, los grupos Bakongo de África central han construido y mejorado algunas de sus figuras de madera con clavos. Una vez incautadas o comercializadas en el norte de la actual Angola, el oeste de la República Democrática del Congo, Cabinda y el Congo, docenas de estas figuras continúan exhibiéndose en museos de arte o antropología de todo el mundo, un impacto visual implacable nacido de lo intrincado de su construcción.

Entre los más conocidos de estos objetos en la actualidad se encuentra la gran figura que el administrador colonial Alexandre Delcommune le arrebató en 1878 a Né-Cuco, uno de los gobernantes que gobernaban los alrededores de Boma, una estación en la desembocadura del río Congo que servía de centro. para actividades belgas. Aterrizada con dos pies rechonchos y rematada con un rostro intenso, la estructura antropomórfica de madera se eleva a más de un metro de altura, desapareciendo bajo una densa cobertura de material. Cuchillas y clavos de metal, ellos mismos rodeados de tejidos de todo tipo y diseño, cubren su pecho y brazos, mientras una red atrapa sus piernas.

El caparazón de metal y tela en forma de armadura vincula dinámicamente la figura con su entorno, una bidireccionalidad ambivalente y visualmente impactante. Lo que constriñe y hiere a la figura también extiende su cuerpo de manera premonitoria hacia el espacio que lo rodea. Contenedor de material ordenado y acumulado por expertos destinado a impactar el mundo que lo rodea, la figura de Boma pertenece a una categoría de objetos llamados minkisi (sing. Nkisi), en el idioma Kikongo. Minkisi son combinaciones complejas de ingredientes concretos y abstractos que los practicantes entrenados compusieron para capturar y dirigir fuerzas invisibles hacia metas particulares. No eran objetos de adoración, ni figuraciones de los espíritus o dioses, sino herramientas empoderadas de acción o protección.

Una subcategoría de minkisi, las figuras de uñas llamaron la atención de Europa en un momento marcado por el auge del colonialismo imperial: un contexto en el que adquirieron inmediatamente, entre su nueva audiencia de forasteros, marcos interpretativos engañosos y perdurables. Los misioneros los etiquetaron erróneamente como ídolos debido a sus ocasionales formas humanas o similares a los animales, y también fueron glosados ​​como fetiches por oficiales y comerciantes coloniales que los aprehendieron literal y metafóricamente como prueba catártica de que su ataque a la región fue, de hecho, una cruzada por civilización y contra el oscurantismo. Sin embargo, en su búsqueda por la evangelización, algunos misioneros trabajaron asiduamente en la recopilación y el registro de información sobre los objetos que intentaron suprimir. Sin embargo, en una cosmovisión gobernada por las ideas hegelianas de África como un lugar sin historia, no surgió una pregunta en estas y otras investigaciones relacionadas: la de los orígenes de nkisi en general, y del uso de clavos en algunos de ellos en particular.

¿Qué eventos, qué circunstancias, uno se pregunta, podrían haber estimulado innovaciones visuales y rituales del tipo que darían lugar a la producción de objetos visualmente llamativos y socialmente prominentes como las figuras de uñas? Las miles de páginas que tanto europeos como habitantes locales escribieron sobre la región desde finales de los catorce centenares no mencionan nada parecido a estos objetos notables, acumulando pruebas sólidas de que tales figuras no existían o al menos no desempeñaban un papel significativo y muy visible. antes de los dieciocho cientos. Es el oficial de la marina británica James Tuckey quien nos dio la primera descripción de las figuras de uñas (1816) en su informe sobre sus viajes a la desembocadura del río Congo. “Cada pueblo” escribió “tiene un gran kissey […] Es la figura de un hombre, el cuerpo pegado con trozos de hierro, plumas, trapos viejos, etc. y no se parece tanto a nada como a uno de nuestros espantapájaros ".

El entorno visual y espiritual que rodeó la creación de las figuras de uñas fue uno en el que el cristianismo había figurado de manera prominente desde alrededor de 1500. El reino de Kongo que gobernó e influyó culturalmente en gran parte de África central occidental en el período moderno temprano (16th - 18th siglo), profesó el cristianismo y desarrolló una cultura visual cristiana distintiva en la que los crucifijos y las figuras de los santos desempeñaron un papel destacado. Algunos eruditos han sugerido una lectura de los clavos en minkisi como derivado o conectado a crucifixiones católicas y hagiografías, pero poco de lo que sabemos hasta ahora respalda esta idea. Sin embargo, lo que los crucifijos de Kongo Christian y las figuras de uñas de los Bakongo tienen en común es una habilidad similar que demostraron sus creadores para usar (en sus propios términos) motivos y materiales visiblemente extraños. Una característica sorprendente del Boma nkisi, por ejemplo, es su elaborada combinación de textiles y objetos metálicos locales y extranjeros, lo que lo convierte en una pieza de base local y un escaparate de los amplios y cosmopolitas horizontes de sus creadores y usuarios. Después de todo, los gobernantes de Boma y sus alrededores habían estado tratando con comerciantes extranjeros durante décadas, si no siglos; administrando sus actividades y codiciando las importaciones que tejieron en cada aspecto de sus vidas políticas y ceremoniales. Las figuras de los clavos reflejaban este contexto, incluso si su dimensión visiblemente extranjera permanecía invisible para los observadores europeos cuyas ideas preconcebidas sobre una región a la que se acercaban obstinadamente como el "corazón de la oscuridad", cegaban incluso a declaraciones visuales tan espectaculares.

Queda mucho por descubrir sobre los orígenes de las figuras de uñas como género visual y herramienta espiritual, y sobre la naturaleza de su relación con el entorno artístico, religioso y material que precedió al período en el que reinaron en las sociedades de África central occidental.

La unión de figuras de uñas y arte cristiano Kongo no esboza una historia de orígenes o derivación, pero, tomada a nivel de proceso, revela cómo ambas categorías derivaron y dieron testimonio de la capacidad y el talento de hombres y mujeres de Kongoles para abrazar la novedad. , gestionar el cambio y convertir materiales extraños en objetos y formas propios.

- Cécile Fromont

Cécile Fromont es profesora del departamento de Historia del Arte de la Universidad de Chicago. Su escritura y enseñanza se enfoca en la cultura visual, material y religiosa de África y América Latina, con un énfasis especial en el período moderno temprano (ca 1500-1800) y en el Atlántico de habla portuguesa. Mundo. Su primer libro, El arte de la conversión: cultura visual cristiana en el reino de Kongo fue publicado en 2014 por la Prensa de la Universidad de Carolina del Norte para el Instituto Omohundro de Historia Americana Temprana.