Ben Osaghae (1962-2017)

Por Jess Castellote

Hace menos de cuatro meses desde que lamentamos la muerte de Sammy Olagbaju, menos de dos desde que falleció Rasheed Gbadamosi y ahora nos enfrentamos a la muerte de Ben Osaghae. Rasheed, lo conocía bien, pero Sammy y Ben eran amigos personales. En 2012, con la ayuda de Sammy, publiqué un libro: “Arte contemporáneo de Nigeria en las colecciones privadas de Lagos”. Hace apenas un par de años, Akinyemi Adetunji y yo escribimos “Ben Osaghae. Crónicas visuales de una sociedad en proceso de cambio ”, monografía de un libro sobre Ben.

Boletín de AA 2017 31 de enero Ben1Todas las imágenes cortesía de Jess Castellote.
Osaghae fue probablemente el dibujante más talentoso que ha tenido Nigeria en los últimos tiempos, pero, sobre todo, fue un narrador. Fue el artista-vidente y el artista-profeta de su sociedad. Por lo general, hay una “narrativa” en sus obras, pero no es en absoluto lineal, inequívoca o directa. En sus obras, siempre hay una ambigüedad de significado que desafía al espectador a interpretar metáforas y descubrir sutiles referencias. No era de los que trabajaban sus pinturas con detalles precisos o exactos en un intento de transmitir su mensaje; simplemente sugirió. Algunos podrían leer sus obras como perezosas, o incluso incompletas, pero es esta cualidad la que se presta a múltiples interpretaciones.Ben Osaghae fue, sin duda, una de las figuras más destacadas de una generación de artistas nigerianos nacidos en los años cercanos a la independencia del país en 1960. Durante tres intensas décadas, Osaghae relató las aventuras y desventuras de su tierra y su gente; él, como pocos de sus colegas y contemporáneos, permaneció atento a los desarrollos sociales y culturales en su entorno. Para los expresionistas abstractos de mediados del siglo pasado, existía la obra de arte y el espectador. Mark Rothko se refiere a “la experiencia consumada entre la imagen y el espectador. Nada debe interponerse entre mi pintura y el espectador ". Para Osaghae había otro elemento: la realidad social; y la pintura era un medio entre el espectador y esa realidad. A través de sus obras, se comunicó; comentó lo que estaba sucediendo a su alrededor. Se situó a horcajadas en la delgada división entre el artista como creador de objetos autorreferenciales y el artista como comunicador.

Siempre estuvo atento a las miserias y alegrías sociales o personales, con plena conciencia de las limitaciones y debilidades de la naturaleza humana. Osaghae los capturó a veces con la fría indiferencia de un historiador y otras con el fuego de un reformador social. Recuerdo bien cómo, al mostrarme en su estudio un cuadro sobre la NEPA, exclamó con su habitual contundencia: “¿cómo puede alguien seguir pintando paisajes cuando no tenemos luz durante días?”. Las obras de Osaghae están indisolublemente ligadas a la sociedad en la que fueron producidas. Son “políticos”, no porque propongan soluciones concretas, partidistas, a la organización y gobierno de la sociedad sino porque siempre se refieren a la “polis”.

Sammy y Ben fueron un coleccionista especial y un artista especial. Sammy, de verdad, se preocupaba por el arte y los artistas. No armó una colección maravillosa como inversión o como vehículo para proclamar su estatus y alimentar su ego. Ben se preocupaba por el arte y se preocupaba por sus conciudadanos. Pocos artistas contemporáneos nigerianos han sido tan independientes de los dictados del mercado del arte como él. Tratar de complacer al mercado no fue una motivación para él. A veces era cronista, contándonos una historia; en otras ocasiones, era un voyeur. Sus pinturas fueron, con mayor frecuencia, un instrumento de crítica social. Pintó con una "perspectiva fotográfica". No lo describió en detalle; simplemente sugirió. Hay una gran empatía en la forma en que mira a las personas representadas en sus obras. Documentó sus luchas y ofreció un comentario social. En su serie de animales, por ejemplo, satiriza a los políticos corruptos que utilizan sus posiciones para el enriquecimiento personal. Sus figuras están siempre cerca del espectador, como instantáneas a corta distancia. Presta gran atención a las expresiones, sentimientos y gestos dramáticos, inspirándose en los acontecimientos de la vida diaria. Con frecuencia, sus figuras están en movimiento y repetidamente mira a los niños mientras juegan.

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Ben Osaghae, Coro de la prisión, 2003. Óleo sobre lienzo.

A medida que maduraba artísticamente -especialmente en su mejor período, 2000-2010-, sus figuras humanas se volvieron cada vez más cargadas de emoción. Al tratar de darle sentido al conjunto de formas, líneas y salpicaduras de colores en el lienzo, tuve la tentación de inclinar la pintura, darle la vuelta, rotarla o, al menos, ladear la cabeza y el ángulo de visión. Una preocupación recurrente por la condición humana impregna sus obras. Durante años, siempre hubo grupos en sus pinturas. Sólo más tarde aparece la figura humana solitaria.

En las obras de Ben Osaghae, la “distancia psicológica” entre el espectador y la escena se derrumba. El espectador se encuentra inmerso en la escena. Osaghae me contó muchas veces cómo pintaba de memoria. Pudo hacer esto porque era un excelente dibujante con un don extraordinario para retratar la figura humana incluso en las posiciones más retorcidas o desde los ángulos más inusuales. Después de sus primeros años de formación, Ben nunca pintó un paisaje, un autorretrato. No pintaba al aire libre. Prefería trabajar en su estudio, esbozar algunas ideas de memoria y desarrollarlas en el lienzo. Sus obras a veces son humorísticas, divertidas y desenfadadas, pero nunca triviales. La personalidad apasionada e intensa de Osaghae no deja mucho espacio para obras de arte superficiales reducidas a mera decoración. Con cada cuadro quería decir algo. Quería obligar al espectador a enfrentarse a una situación y tomar una posición. No había lugar para la neutralidad. Por eso, un análisis formal de sus pinturas nunca es suficiente para comprenderlas y apreciarlas plenamente.

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Ben Osaghae, La Liga de Alimentos, 2004. Óleo sobre lienzo, 139.7 x 155 cm.

En sus obras no hay horror vacui - el miedo al vacío - que parece atrapar a muchos artistas nigerianos contemporáneos de inclinaciones más "decorativas". No tiene miedo de dejar grandes áreas del lienzo cubiertas con un solo color de fondo. Por eso, sus figuras humanas parecen estar frecuentemente “flotando” en un contexto indeterminado, desvinculadas de su entorno. El color juega un papel central en todas sus obras, pero el dibujo es el ancla que las mantiene en su lugar. Sus líneas se convierten en contorno, signo, boceto, contorno, texto, graffiti o límite. En sus mejores obras, la línea permanece clara debajo de los bordes irregulares de las masas de color. Debido a los fondos planos, los personajes de sus pinturas pasan a primer plano. Pintó con pinceladas amplias y gran intensidad gestual. Sin duda, esta forma de pintar le ayudó a transmitir la intensidad emocional de los sujetos.

Los historiadores del arte necesitarán algo de tiempo para escribir sobre el legado de Osaghae, su lugar en el arte nigeriano contemporáneo, su influencia en otros artistas y su contribución al discurso artístico de Nigeria. Pero, sin duda, en sus tres décadas de producción artística, dejó huella. Ningún otro artista nigeriano fue capaz de retratar tan vívidamente la vivacidad, complejidad y vitalidad de la vida de Lagos. A veces esto se hacía simplemente a través de una pequeña “viñeta” con uno de dos personajes; otras veces es un cuadro completo de los habitantes de la ciudad. Pero siempre se hizo con la confianza y la seguridad de un cronista visual que resultó ser un dibujante extraordinario.
Lo visité con un par de amigos unos días antes de Navidad. Aunque, claramente, no estaba del todo bien, siguió siendo la persona cascarrabias y polémica que conozco desde 2004, cuando organicé en LBS una exposición titulada “Sin fronteras” con cuatro artistas no tan conocidos como lo son hoy: Ben Osaghae , Kainebi Osahenye, Rom Isichei y Wole Lagunju.
Nigeria ha perdido a un buen hombre y a un excelente artista. Lo extrañaremos. Perdí a un amigo. Lo extrañaré.

Esta función se publicó originalmente aquí.