Boletín de AA Junio09 OToole1

'Otra tradición desatendida: una pieza de posicionamiento de Sean O'Toole

En 1940, a los dieciséis años, James Baldwin llamó a la puerta del apartamento de agua fría del pintor Beauford Delaney en 181 Greene Street en Soho. Baldwin aún no era el famoso hombre de letras y activista que ahora se recuerda como, simplemente un adolescente escuálido que trabaja, como escribiría más tarde, en un “trabajo dickensiano” después de la escuela en una maquiladora en Canal Street. Por su parte, Delaney tenía alrededor de 30 años y LifeRevista famosa, que fue un gran problema en los Estados Unidos antes de la televisión. Dos años antes de que Baldwin conociera a su mentor creativo, Life presentó a Delaney en un artículo titulado "Negros: Estados Unidos también tiene un problema de minorías". Delaney, quien escapó de las perspectivas sin salida de un limpiabotas de Knoxville después de que sus dibujos juveniles llamaran la atención de un artista local, fue fotografiado rodeado de sus lienzos en la exposición anual al aire libre en Washington Square. Fue identificado como "uno de los pintores negros más talentosos", un resumen peyorativo que este notable colorista superó con creces, tanto en su vida como en su obra.

Boletín de AA Junio09 OToole1Beauford Delaney, detalle de Edna Porter, 1943. Óleo sobre lienzo, 91.5 x 76 cm. Todas las imágenes son cortesía de Swann Auction Galleries, Nueva York.

El recuerdo de Baldwin de su primer encuentro con Delaney, una selección de cuyos lienzos empapados de color se reunieron recientemente en una exposición organizada por el marchante Michael Rosenfeld en la feria anual de la Asociación de Comerciantes de Arte de Estados Unidos en marzo, fue detallada y cálida. Fue así: un día después del trabajo, Baldwin se dirigió a Greene Street, que Delaney más tarde retrataría abstractamente en una composición de 1950 pintada densamente incluida en la exhibición de Rosenfeld en la feria AADA. Baldwin estaba aterrorizado cuando llamó a la puerta de Delaney. Su llamada fue respondida por un "hombre bajo y redondo", Delaney.

“Tenía los ojos más extraordinarios que jamás había visto”, escribe Baldwin en su ensayo, 'El precio del boleto' (1985). “Cuando terminó su radiografía instantánea de mi cerebro, pulmones, hígado, corazón, intestinos y columna vertebral… sonrióy dijo: 'Entra', y abrió la puerta ". Baldwin cruzó el umbral hacia un mundo nuevo. Delaney, a quien Henry Miller describió con entusiasmo como un "ser humano increíble y único", se convirtió en una especie de padre sustituto y mentor de Baldwin. Baldwin devolvió estos favores de la vida temprana en especie. Dedicó su colección de cuentos de 1965, Yendo a conocer al hombre, a Delaney. También escribió con frecuencia sobre este extraordinario pintor de luz y color, una vez que describió a Delaney como "un cruce entre Brer Rabbit y San Francisco de Asís".

Baldwin no es el único cronista de la historia de la vida de Delaney. No hay escasez de escritos sobre Delaney, especialmente en línea. Está a una búsqueda en Google de distancia, como escribió David Foster Wallace sobre Roger Federer: "Noquea a ti mismo". Este difuso archivo en línea cuenta la historia del juvenil tránsito de Delaney hacia el norte, de Knoxville a Boston, donde recibió una base académica en pintura. Registra su inmersión en el Renacimiento de Harlem, su amor por el jazz y su bonhomía después de que se mudó a Nueva York en 1929. Hay escritos que completan los detalles sobre su exilio autoimpuesto en París desde 1953, donde vivió hasta su muerte. . También fragmentos relacionados con su compleja psicología. “Mantuvo su vida en compartimentos: sexo con blancos pero no con negros, sexo con conocidos temporales y no con amigos, política segura con la mayoría de los blancos, fuerte identificación racial con los negros”, escribió su biógrafo David Leeming en 1998. “Sus amigos negros sabía poco de sus amigos blancos; sus amigos homosexuales sabían poco de los heterosexuales ".

Boletín de AA Junio09 OToole5Beauford Delaney, detalle de Sin título (Abstracción en verde), 1961. Óleo sobre lienzo de lino, 41 x 27.5 cm.

Y luego está la escritura que se centra en su paso creativo de la figuración expresiva a la abstracción luminosa. Durante su período en Nueva York (1929-53), Delaney produjo escenas callejeras densas y empastadas, estudios de interiores de clubes de jazz y numerosos retratos ricos en color, incluido Baldwin. Delaney, sin embargo, pasó de este estilo observacional cuando se mudó a París. Como Norman Lewis, compañero neoyorquino y figura clave entre los pintores negros, y como el sudafricano Ernest Mancoba, que también encontró consuelo en el exilio en París, la madurez de Delaney está marcada por su compromiso con la abstracción pura. Este último trabajo ahora se considera cada vez más como uno de sus más coleccionables. Aunque se ha escrito mucho sobre él, sobre todo por Miller, James Joyce y Georgia O'Keeffe, Baldwin conserva una visión privilegiada.

En 1977, dos años antes de la muerte solitaria de Delaney en un asilo de París y el entierro en una tumba sin nombre, Baldwin escribió una apreciación que se inserta sin esfuerzo en el género a veces ridiculizado de la crítica de arte extática. Al pensar de manera más concertada sobre lo que distinguía el trabajo de su padre "espiritual" como pintor, Baldwin ofreció: "Si nos paramos ante un lienzo de Delaney, estamos parados, amigos míos, en la luz: y, si en esta luz, que es tanto amorosos y despiadados, somos capaces de enfrentarnos a nosotros mismos, nos liberamos en la percepción de que la oscuridad no es la ausencia de luz, sino la negación de ella ”. Un fragmento de esta cita introdujo la presentación individual de Rosenfeld del trabajo de Delaney dentro de Park Avenue Armory.

Este espectáculo de ventas reciente, uno de los aspectos más destacados del exigente escaparate de maestros financiables de AADA (que incluía a Ed Ruscha y Edward Hopper) y pioneros pasados ​​por alto (como Carolee Schneemann), llega en una coyuntura curiosa. “Después de décadas de adquisiciones irregulares, becas desnutridas y exposiciones simbólicas, los museos estadounidenses están reescribiendo la historia del arte del siglo XX para incluir a los artistas negros de una manera más visible y significativa que nunca antes, jugando a ponerse al día históricamente a toda velocidad, seguido por coleccionistas que se apresuran a encontrar las obras más significativas antes de que estén fuera de su alcance ”, informó el crítico de arte Randy Kennedy en una edición de noviembre de 2015 del New York Times. Mientras se doblaba una esquina, Kennedy reconoció que era demasiado tarde para que pintores abstractos olvidados como Delaney, Lewis o Alma Thomas presenciaran durante su vida.

Hay una historia de fondo en esta reevaluación institucional. Atribuirlo a la presidencia de Barack Obama es fatuo. Ha habido décadas de activismo cultural por parte de artistas y curadores que abordan esta negligencia, hitos bien conocidos que incluyen la fundación, en 1969, de la Cinque Gallery por Lewis, Romare Bearden y Ernest Crichlow, y Fred Wilson's Minería del Museo (1992-93), una instalación histórica dentro de la Sociedad Histórica de Maryland, así como la exposición de 1994 de la curadora Thelma Golden, 'Black Male: Representations of Masculinity in Contemporary American Art', en el Whitney Museum of American Art. La exposición de Golden incluyó la instalación escultórica de Wilson, Vista vigilada (1991), un riff sobre la exclusión institucional expresado en la forma de cuatro maniquíes negros sin cabeza vestidos con los uniformes que usa el personal de seguridad masculino en los principales museos estadounidenses. Sin embargo, la presidencia de Obama es significativa.

Boletín de AA Junio09 OToole2Glenn Ligon, Salir # 13, 2015. Serigrafía sobre lienzo.

Poco después de mudarse a la Casa Blanca, los Obama redecoraron la residencia presidencial con obras prestadas del Museo y Jardín de Esculturas Hirshhorn en Washington. Su selección incluyó dos lienzos abstractos de Alma Thomas y Glenn Ligon. Negro como yo No. 2 (1992), una pintura basada en texto que presenta las palabras, 'Todos los rastros del Grifo que había sidofueron borrados de la existencia '. El pasaje, que se repite en capas de tinta negra sobre un lienzo blanco, es una cita del libro de no ficción del periodista John Howard Griffin. Negro como yo (1961) sobre su viaje por el sur profundo.

Aparte de Rosenfeld, uno de los promotores contemporáneos más influyentes de Delaney es Ligon. El año pasado, poco antes de sus pinturas serigráficas basadas en texto, Salir No.12-No.15 (2015) se dieron a conocer en 'All the World's Futures', la exposición principal a veces brutal pero en última instancia atractiva del curador Okwui Enwezor en la 56a Bienal de Venecia, Ligon comisarió una exposición colectiva en Nottingham Contemporary. Titulado 'Encuentros y colisiones', el espectáculo de Ligon, lleno de gente, yuxtapuso su propio trabajo con el de artistas que inspiraron su práctica y ofrecen pistas de direcciones futuras. Junto a nombres conocidos como Jean-Michel Basquiat, Joseph Beuys, Philip Guston, David Hammons (cuya reinvención sin título en 2000 de un aro de baloncesto como escultura barroca se vendió un poco más de $ 8 millones en una subasta de 2013) y Adrian Piper (ganador del León de Oro). al mejor artista en la Bienal de Venecia 2015), la muestra de Ligon incluyó trabajos de Delaney.

“Delaney es una piedra de toque para mí, ya que era un hombre queer, como Baldwin, negociando su relación con la sociedad en la que nació y finalmente eligiendo el exilio en París para aliviar la mordedura del racismo estadounidense”, dice Ligon. “Como dijo, no se puede ser un expatriado si no se lo considera ciudadano. Me identifico con esa búsqueda de uno mismo en el mundo, y me identifico con la sensación de no ser un ciudadano de pleno derecho de su país, un país que parece valorar la vida de los negros como menos que los demás ”. Delaney es citado diciendo que la abstracción es simplemente "una penetración de algo que es más profundo en muchos sentidos que la rigidez de una forma". Le pregunté a Ligon qué tan importante, si es que lo es, es Delaney en su propia negociación de la abstracción, o lo que una vez describió como la "tensión entre el significado de las palabras y la forma de las pinturas". Su respuesta: "Mis pinturas siempre han llevado el texto hacia la abstracción, lo que tiene cierta resonancia con el sentido de Delaney de que la abstracción es una exploración más profunda del significado que las formas de representación (y aquí incluiría texto)".

La hipervisibilidad de Ligon está en marcado contraste con Delaney. A pesar del éxito temprano, que, según el biógrafo de Delaney, llevó a los curiosos a pararse fuera de su apartamento de Greene Street con la esperanza de echar un vistazo al famoso pintor, y a pesar de una importante exposición de su trabajo en el Studio Museum de Harlem, en 1978, un año antes de su muerte, Delaney sigue siendo una figura marginal en el museo estadounidense, si no la principal historia del arte del país. ¿Por qué? Escribiendo en un suntuoso catálogo para Arte afroamericano: 200 años, un escaparate de ventas de 2008 montado por Rosenfeld, el curador y asesor de arte Jonathan P. Binstock señala algunas de las razones de la renuencia de larga data de críticos, curadores, académicos y marchantes a involucrar la abstracción de los artistas negros de la generación de Delaney. Parte de ella, ofrece, tuvo que ver con un sesgo histórico blanco hacia la ilustración y la figuración en el arte negro, lo que complicó la recepción de la pintura abstracta por parte de artistas negros. El surgimiento de la política del Black Power a raíz del Movimiento de Derechos Civiles también creó su propio conjunto de dificultades. Como en Sudáfrica durante la lucha contra el apartheid, los artistas comprometidos y los críticos de la comunidad afroamericana veían la abstracción como un capricho formalista.

Boletín de AA Junio09 OToole3Beauford Delaney, Sin título (Autorretrato con odalisca), C. 1943. Óleo sobre tabla, 60 x 80 cm.

A pesar de los esfuerzos concertados de Whitney a finales de la década de 1960 y principios de la de 1970 para exhibir el trabajo de una gama de abstraccionistas afroamericanos de primera generación, "a principios de la década de 1970, el mundo del arte todavía no estaba preparado para la sofisticación que ofrecía el arte abstracto negro". curadora Kellie Jones, destacada investigadora de la abstracción temprana, observó en2006. Entonces, a pesar de los aplausos de escritores como Baldwin, Miller y Joyce, quienes remarcaron la “generosidad de espíritu” y el carácter imperturbable de Delaney, la producción de este colorista de sangre caliente, que trabajó contemporáneamente con expresionistas abstractos blancos durante el apogeo crítico de este movimiento pictórico, fue prácticamente ignorado.

El Museo de Arte Moderno solo adquirió su primer Delaney, composición 16 (1954-56), un trabajo de campo de color arremolinado compuesto principalmente en amarillo, en 2012, tres años después de su exhibición en la galería del centro de Rosenfeld. En el momento de su exhibición en 2009, New York Times La crítica de arte Roberta Smith escribió que era "imprescindible para cualquier museo que quiera ampliar su definición de expresionismo abstracto más allá de los hombres blancos que todavía lo dominan". Por su parte, el Whitney posee cinco Delaney, que incluyen un pastel sobre papel de 1950 sin título, un estudio de vegetales y flora marcado por su fuerza psicodélica. Su extravagante intensidad prefigura las líneas irregulares y el formalismo hipster de los sudafricanos Zander Blom y Jan Henri Booyens durante seis décadas.

Para coleccionistas pioneros como el comediante Bill Cosby y el cirujano con sede en Detroit Walter O. Evans, las actitudes confusas de las instituciones de arte dominadas por los blancos hicieron posible coleccionar arte afroamericano pionero como Delaney en relativa tranquilidad. Ya en 2000, Evans, cuya colección también incluye pinturas de Lewis y numerosas cartas de Baldwin, dijo al New York Times que el arte afroamericano se había "puesto repentinamente de moda" y que "el valor del arte está aumentando ante sus ojos". Esto bien puede ser, pero sin una métrica es difícil intuir los hechos a partir de las exageraciones. En 2010, un retrato tardío de Delaney del dramaturgo Jean Genet envuelto en verde se vendió por unos miserables 13,390 dólares en una subasta de Christies. El año pasado Sin título (Abstracción en verde) (1961), un ejemplo menor del período expresionista abstracto de Delaney, obtuvo solo $ 35,000 en Swann Auction Galleries.

Hay un matiz sutil de impulso del mercado que sustenta la historia de la recuperación del arte afroamericano. La recuperación glacial del legado de Delaney ofrece solo un estudio de caso notable. Para suEn parte, Ligon sospecha de la narrativa de cambio dominada por el mercado. “Históricamente, hemos visto artistas negros que tenían exposiciones individuales en los principales museos de los Estados Unidos al principio de sus carreras y que nunca más se supo de ellos o 'redescubiertos' cuando tenían 70 u 80 años”, dice Ligon. “Las instituciones que los mostraron primero pensaron que un espectáculo era suficiente. No invirtieron en su producción artística a largo plazo, donde sí invirtieron en las carreras de artistas masculinos blancos ". Esto ha cambiado un poco, piensa, pero no lo suficiente. “¿Cuándo, por ejemplo, ha visto a dos artistas de color tener grandes espectáculos en una institución al mismo tiempo? No recuerdo ningún caso. Es una señal sutil pero tangible de que el artista del color es siempre la exposición 'especial', no parte del programa institucional normal ”.

En 1987, casi una década después de la muerte de Delaney y unos meses antes de la suya, el periodista y biógrafo de Miles Davis Quincy Troupe le preguntó a Baldwin sobre "la negligencia" que parecía incriminar a Delaney. La pregunta tocó una fibra sensible. La respuesta de Baldwin fue concisa: "Eso es difícil de hacer porque la gente todavía miente sobre Beauford". Rechazó cualquier comentario adicional. ¿Por qué fue tan difícil? ¿Sobre qué mentía la gente? La abrupta respuesta de Baldwin invita a muchas preguntas. Incluyen esto: ¿cuándo será posible hablar sobre Beauford Delaney y el placer de sus pinturas llenas de luz sin una sensación de luto?

Sean O'Toole es un escritor que vive en Ciudad del Cabo.

Este artículo se publicó por primera vez como pieza de posicionamiento en ART AFRICA Magazine, Vol.01, Iss.04, titulado Looking Further North. Para leer esta traducción al francés de este artículo (traducido por el Institut-Francais), haga clic en aquí.