Un plan civilizador

JILLIAN CARMAN ELEVANDO AL FILISTO COLONIAL (WITS UNIVERSITY PRESS, 2006) SOFTCOVER, 448 PÁGINAS, ISBN 1-86814-436-4

El libro de Jillian Carman Uplifting the Colonial Philistine: Florence Phillips and the Making of the Johannesburg Art Gallery es una lectura fascinante e informativa. Meticulosamente investigado, presenta al lector un retrato convincente del fascinante y complejo período de la historia de Sudáfrica, que condujo al nacimiento de la Unión de Sudáfrica, así como a la primera colección de arte público real de Sudáfrica (ambas en 1910). Adoptando un tono neutral en todo momento, Carman se propone contextualizar las diversas partes que tenían intereses creados, públicos y privados, en el establecimiento de un museo de arte público en lo que entonces muchos percibían como un remanso colonial. Ella observa que la Galería de Arte de Johannesburgo surgió de una matriz de temas conflictivos que llevaron a Union, y que los refleja. Ella enumera algunos de estos como: “[L] a afirmación de la superioridad británica y la creciente conciencia del resentimiento hacia ella; la creciente afirmación de la identidad afrikaner; el impulso despiadado de resucitar la riqueza de las minas a través del trabajo contratado; la crítica creciente de aquellos que cosecharon sus riquezas en las minas; el enfrentamiento (en forma de huelgas y críticas públicas) entre los "ricos" y los "pobres"; la resistencia simultánea de los bóers a la reconstrucción imperial y la aceptación pragmática (incluso la apropiación) del status quo; y la participación de líderes políticos británicos y bóers en el proceso que resultó en la proclamación de la Unión de Sudáfrica el 31 de mayo de 1910 ”. La idea de un museo de arte público sudafricano comenzó con Florence Phillips, esposa del adinerado Randlord Lionel Phillips . Phillips, una mujer con un impulso considerable y ambición personal, logró recabar apoyo para sus planes solo por la fuerza de la voluntad. Puede verse como un logro no pequeño que una mujer pudiera impulsar un proyecto que muchos hombres consideraban poco importante: en comparación con la ciencia, el arte se consideraba frívolo; de ahí el hecho de que los museos en Sudáfrica antes de 1910 eran en general museos de historia natural. La idea de Phillips de un museo de arte que aparentemente educaría y “elevaría” al pueblo sudafricano supuestamente sin educación (es decir, los británicos coloniales y los los bóers; los negros eran vistos por ambos grupos como menos que humanos), ganó impulso cuando adquirió los servicios curatoriales de Hugh Lane. Lane había alcanzado cierta fama por iniciar la Galería Municipal de Arte Moderno de Dublín, y fue visto como un experto en arte moderno. Sus ambiciones personales se fusionaron con las de Phillips; ambos usaron la Galería de Arte de Johannesburgo para promover su posición social. El uso de un museo de arte “para consolidar la infraestructura cultural de una sociedad civil emergente” encontró cierto favor entre los ricos Randlords, sin cuyo respaldo financiero el proyecto habría estado condenado al fracaso. Carman señala que “[un] Randlord podría ser condenado por ser judío, por ser extranjero, por no ser lo suficientemente británico, por ser demasiado imperialista, por no preocuparse por Sudáfrica, por pasar demasiado tiempo fuera del país, por importar trabajar para sostener las minas, por ser demasiado rico, por no tener suficientes riquezas 'antiguas', por gastar demasiado en pertrechos culturales, por no haber sido lo suficientemente erudito y culto ”. Invertir en un museo de arte público tenía como objetivo aliviar algunos de estos resentimientos. Al final, los poderes económicos y políticos (en gran parte británicos) se apropiaron de la idea de Phillips. A su vez, argumenta Carman, al apropiarse de la colección mayoritariamente europea como propia, la "élite culta" local "mostró su sofisticación cultural y buscó desacreditar el mito de la perspectiva británica de su ignorancia". Esta nota positiva tiende a pasar por alto algunos de los aspectos más desagradables de la vida en Sudáfrica entre finales del siglo XIX y principios del XX. Por un lado, las atrocidades de la guerra anglo-bóer (1899-1902), como la destrucción de las granjas de los bóers por parte de los británicos, que condujeron a una intensa pobreza y amargura, podrían haber sido reconocidas. La civilización traduce con demasiada frecuencia los actos sangrientos de violencia como objetos culturales de veneración. Gerhard Schoeman es profesor en el Departamento de Historia del Arte y Estudios de Cultura Visual de la Universidad del Estado Libre.
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