'1994:' Pieter Hugo en la Stevenson Gallery, Ciudad del Cabo

Una figura ágil se reclina con un vestido de cóctel dorado con lentejuelas que le llega hasta las rodillas. Pero para su vestido, la niña es andrógina. Ella está posicionada como la de Manet Olympia sobre un banco de marga. El suelo húmedo a su alrededor es del mismo color marrón que su piel. Estoy hipnotizado por las raíces, abriéndose camino a través del suelo debajo de su forma. Ella encuentra tu mirada con el ceño triste de una fashionista mientras enredaderas, con zarcillos y hojas en forma de corazón, se infiltran en el marco.

Boletín de AA Aug23 Kuijers 1Pieter Hugo, detalle de Retrato 19, Sudáfrica, 2016. C-print. © Pieter Hugo. Todas las imágenes son cortesía de Stevenson Ciudad del Cabo y Johannesburgo.

Este es el Retrato # 7, Ruanda, 2014, uno de los treinta y tres retratos a tamaño natural de Pieter Hugo de “nacidos libres” de Ruanda y Sudáfrica. La enormidad, elevación y claridad de las fotografías son sobrecogedoras y desde cada una de ellas se mira uno o más niños solemnes. Están planteados en la naturaleza, sorprendentemente en desacuerdo con los pandilleros y extraños de la exposición anterior de Hugo 'Messina / Musina' o 'Boerseun: Retratos de jóvenes granjeros afrikáans'. Situar estas obras en la obra de Hugo es darse cuenta de que se ha desviado hacia una estética inusualmente hermosa.

Gran parte de su trabajo anterior documenta las idiosincrasias en los márgenes de la humanidad. Sus súbditos parecían ser forasteros; demasiado familiar para rechazarlo por completo, pero también incómodamente incómodo y patético. En marcado contraste, los niños de '1994' no provocan simpatía: son una serie de querubines impermeables con ropas robadas de humanos adultos. En estas obras, la actitud de Hugo hacia ellos parece envidiosa y ambiciosa. Para él, representan el alivio de deshacerse finalmente de la piel deplorable y que pica del pasado.

En 1994, el gobierno del Apartheid cedió el poder al Congreso Nacional Africano. En el mismo año, unas ochocientas mil personas murieron en Ruanda en un genocidio que no tiene paralelo en el mundo posterior al Holocausto. Aunque los dos territorios soportaron luchas muy diferentes, son análogos en muchos aspectos y ambos representan un intento de reconstruir y resucitar.

Boletín de AA Aug23 Kuijers 2Pieter Hugo, detalle de Retrato 7, Ruanda, 2014. C-print. © Pieter Hugo.

Hugo, nativo de Sudáfrica, ha trabajado anteriormente en Ruanda, fotografiando a las víctimas y los perpetradores del genocidio. Filmó una serie sensible y astutamente subtitulada que mostraba cómo la vida continúa pero el dolor persiste; nunca olvidado, no del todo perdonado y espeluznante, excepto por el cálido sol africano y los jubilosos diseños de Kitenge.

'1994' es menos evidente. Es una exhibición política en virtud de lo que no está. Sus súbditos no conocen la tierra quemada y los baños de sangre. No sostienen el frío metal de las armas. Su rango de comprensión de la violencia y la injusticia es menor que el de sus padres. Por lo tanto, la curación es una conclusión optimista de esta exposición. Parece que en sus momentos de relajación, estos jóvenes de ojos sabios no requieren la supervisión condescendiente de sus padres. Sin embargo, sería negligente no preguntar hasta qué punto los sujetos de Hugo son todavía demasiado vulnerables y larvales para ser considerados como de inclinación política.

Fotografiar niños plantea cuestiones éticas debido a la asimetría de poder entre el fotógrafo y el sujeto. Los niños deben aceptar ser fotografiados y se debe obtener el consentimiento de un tutor legal. Incluso entonces, sin embargo, el consentimiento a menudo se compra o se adquiere mediante un desequilibrio de poder; creando una disparidad entre el consentimiento real, el derecho a la autodeterminación, y un 'consentimiento' que surge de un 'te debo'. Gran parte del proceso de Hugo está oculto al espectador de la galería, por lo que es difícil saber si su proceso tuvo en cuenta estos factores. En una respuesta preventiva a los problemas de explotación y la inevitable cuestión de las políticas de identidad, mi opinión es que es mejor tener la fotografía, una que contenga algo de verdad, por adulterada que esté por la mirada del fotógrafo, que tener ninguna.

Boletín de AA Aug23 Kuijers 3Pieter Hugo, detalle de Retrato 16, Sudáfrica, 2016, C-print. © Pieter Hugo

No creo que la intención de Hugo en este caso fuera representar una verdad política. '1994' parece mucho más la creación de un idilio agrario que el fotoperiodismo. Por esta razón, sus sujetos se sitúan a caballo entre la evidencia y los modelos del artista. Parecen inconscientes, pero deambulo por la galería cuestionando inevitablemente la autodeterminación de los asistentes. El misterio de una muñeca colocada poéticamente, una lamida de lápiz labial, un disfraz poco probable y un guiño al canon. Esto último es particularmente evidente en Retrato n. ° 16, Sudáfrica, 2016, en el que dos hermanos de piel color crudo recrean la pietà (o quizás la fotografía de Héctor Pieterson) en un matorral floreciente.

Para mí, el triunfo del espectáculo es el simbolismo discreto de la vida vegetal. En el Retrato # 1, Ruanda, 2014, un niño yace en la hierba entre flores amarillas caídas. En el Retrato # 2, Sudáfrica, 2014, una niña está descaradamente desnuda excepto por una corona de hortensias y un par de bragas pálidas. En el Retrato # 14, Sudáfrica, 2016, un niño rosado se agacha en las cenizas de un incendio reciente en una sabana.

'1994' está lleno de campos de color rubio miel, estanques frescos y matorrales sombríos que muestran la naturaleza furiosa tranquila, inevitable y hermosa en el fondo. Los colores están ricamente iluminados. La luz del sol golpea la tierra de frente. Es verde y edénico. Hugo transforma estos lugares políticamente postapocalípticos en utopías pastorales.

¿Qué sucede cuando los males se archivan como historia? La vida se reanuda, pero hay una oscuridad reflejada en estos niños que quizás sea de ellos y quizás de Hugo.

Isabella Kuijers es una artista en ejercicio y escritora de arte que colabora regularmente con ArtThrob y otras publicaciones. Tiene una licenciatura y una licenciatura en inglés de la Universidad Stellenbosch.

El '1994' de Pieter Hugo estuvo expuesto en la Stevenson Gallery, Ciudad del Cabo del 2 de junio al 16 de julio de 2016. Este artículo se publicó por primera vez en la edición de septiembre de 2016 de la revista ART AFRICA, titulada 'BEYOND FAIR'.